Chien testé positif à Hong Kong : nos animaux peuvent-ils contracter le coronavirus et le transmettre à l’homme ?

À Shanghai, certains Chinois mettent des masques à leurs chiens.

ZOOM – Alors que l’épidémie de coronavirus ne cesse de se propager dans le monde, les animaux domestiques peuvent-ils eux aussi être touchés ? Sont-ils une source de transmission du virus vers l’homme ? Éric Leroy, directeur de recherche, nous éclaire, alors qu'à Hong Kong, les animaux domestiques des malades iront désormais eux-aussi en quarantaine.

Chaque jour, l’épidémie de coronavirus prend un peu plus d’ampleur. En France, 38 personnes ont déjà été contaminées par le Covid-19, et 24 sont encore hospitalisées. Malgré 12 guérisons dans le pays, l’inquiétude est de plus en plus grande au sein de la population. Mais les humains sont-ils les seuls à être touchés ? Les animaux domestiques peuvent-ils aux aussi contracter le virus ? Dans ce cas, peuvent-ils le transmettre autour d’eux ? Décryptage.

Selon l’Organisation mondiale de la santé (OMS), il n’existe pour le moment aucune preuve que des animaux comme des chats ou des chiens puissent attraper le virus. Pourtant, ce vendredi à Hong Kong, un chien d’une sexagénaire infectée a lui aussi été testé positif au coronavirus. "Des échantillons prélevés dans les cavités nasales et orales" de l'animal "ont été testées faiblement positifs au Covid-19", ont précisé les autorités hongkongaises. Conséquence, tous les animaux domestiques des personnes touchées par le coronavirus dans l'île seront désormais placés en quarantaine.

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Alors, nos animaux de compagnie sont-ils eux aussi menacés par la propagation du virus ? Pour Éric Leroy, directeur de recherche et membre de l’Académie nationale de médecine, il est encore trop tôt pour le dire. "Sur le principe, c’est possible", répond-il à LCI, "mais tout dépend de leur sensibilité et de leur réceptivité à ce virus." Tout au long de leur vie, les chiens, comme toutes les espèces animales, "sont infectées par des coronavirus", explique le chercheur. "Il y a des virus plus ou moins adaptés à chaque animal. Mais peuvent-ils être infectés par le Covid-19 ? Oui, sur le principe, mais cela reste à montrer."

Faut-il alors s’inquiéter pour leur santé ? Une fois encore, "tout le champ des possibles est ouvert" selon le membre de l’Académie de médecine. "Si le chien est infecté par d’autres coronavirus non pathogènes de manière permanente, il peut développer une protection naturelle vis-à-vis du Covid-19", explique-t-il. "Mais s’il n’a jamais été infecté par un coronavirus, il a un système immunitaire qui n’est pas adapté et peut alors développer des symptômes" en cas de contamination par le Covid-19.

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Les animaux domestiques peuvent-ils transmettre le coronavirus à l’homme ?

En cas d’infection, votre chat ou votre chien peut-il vous contaminer ? Pour l’OMS, là encore, rien n'est établi, puisque l’organisation mondiale déclarait il y a quelques semaines que rien ne prouvait que les animaux domestiques puissent être porteurs du Covid-19. Mais pour Éric Leroy, depuis qu’un chien a été testé faiblement positif à Hong Kong, la possibilité existe. "Si l’information selon laquelle le chien peut être contaminé est vraie, alors il peut devenir un relais", explique le membre de l’Académie nationale de médecine. "Il suffit simplement que le virus se réplique dans les poumons du chien et qu’il le recrache dans l’atmosphère. Si l’homme le respire, il peut très bien être contaminé. Mais nous ne savons pas encore si le chien est véritablement infectable à ce coronavirus. C’est ici que réside toute l’incertitude."

Pourtant, lors de l’épidémie de Sras il y a une vingtaine d’années, "aucun relais avec des animaux domestiques n’avait été observé", nous indiquait il y a un mois Jeanne Brugère-Picoux, professeur à l’École nationale vétérinaire d’Alfort. "Oui, tout à fait, réagit Éric Leroy, mais tout dépend des coronavirus." "Pour les coronavirus pour lesquels les animaux ne sont pas sensibles, il n’y a pas de relais. En revanche, pour d’autres, il pourrait y en avoir." Reste encore à déterminer dans quelle catégorie se trouve le Covid-19...

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