Le premier vaccin conçu par une intelligence artificielle pourrait être commercialisé d'ici 3 ans

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L’épidémie de grippe saisonnière

PANDÉMIE - Les vaccins contre la grippe seront-ils d'une efficacité redoutable à l'avenir ? Ils pourraient en tout cas être entièrement conçus par un programme d'intelligence artificielle (IA), comme une équipe de chercheurs australiens vient d'en mettre un au point. Explications...

On connaissait déjà l'importance des ordinateurs dans la conception de certains médicaments, mais une nouvelle étape vient d'être franchie par des chercheurs australiens de l'Université Flinders : ils ont mis au point un vaccin contre la grippe saisonnière entièrement conçu par un programme d'intelligence artificielle (IA). Son nom de code, SAM pour "Search Algorithm for Ligands" (en français, "algorithme de recherche pour des médicaments"). 

En d'autres termes, sa mission consiste à rechercher tous les composés imaginables pour développer un médicament humain efficace. "Nous avons dû enseigner au programme d'IA un ensemble de composés connus pour activer le système immunitaire humain, ainsi qu'un ensemble de composés inefficaces, a expliqué à Business Insider Australia le professeur Nikolai Petrovsky, directeur des recherches. Le travail de l'intelligence artificielle consistait alors à déterminer par elle-même ce qui distingue un médicament qui fonctionne d'un médicament qui ne marche pas". 

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Des tests concluants sur les animaux

Deuxième phase, les chercheurs ont mis au point un autre programme qui a généré des milliards de composés chimiques différents, qu'ils ont présentés à SAM. L'IA a ensuite examiné toutes ces informations pour trouver des candidats qui, selon elle, pourraient être de bons médicaments immunitaires humains. L'équipe a ensuite pris les meilleurs candidats identifiés par SAM, les a synthétisés dans un laboratoire et les a testés sur des cellules sanguines humaines pour voir s'ils fonctionneraient.

"Cela a confirmé que SAM avait non seulement la capacité d'identifier de bons médicaments, mais avait en fait mis au point de meilleurs médicaments immunitaires pour l'homme qu'il n'en existe actuellement", a déclaré Nikolai Petrovski. Ces médicaments créés par SAM ont aussitôt été testés sur des animaux et ont confirmé leur capacité à augmenter l'efficacité du vaccin antigrippal. "D'après les tests sur les animaux, nous savons déjà que le vaccin est extrêmement protecteur contre la grippe, surpassant les vaccins existants. Il ne nous reste plus qu'à confirmer cela chez l'homme", a poursuivi le directeur de recherches.

Pour le savoir, une série d'essais cliniques sur l'homme a débuté aux Etats-Unis pour une durée de 12 mois. S'ils sont concluants, ce vaccin pourrait être commercialisé d'ici trois ans. De plus, cette technologie utilisée pour lutter contre la grippe pourrait être utilisée pour améliorer ou développer de nombreux autres vaccins. 

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