La Grande barrière de corail touchée à 98% par le blanchissement à cause du réchauffement climatique

Les Essentiels LCI du vendredi 5 novembre 2021 à 6h50

ENVIRONNEMENT - Selon une étude publiée jeudi, depuis 1998, 98% des coraux de la Grande barrière australienne ont subi un blanchissement en raison du réchauffement un climatique.

"Il est crucial d'agir pour freiner le changement climatique".  En pleine COP26, une étude publiée dans la revue "Current Biology" et écrite par Terry Hughes, le principal auteur, ainsi que Sean Connolly le co-auteur, alerte des conséquences du réchauffement climatique sur l'état des coraux, jeudi 4 novembre. Selon l'article, depuis 1998, le blanchissement, c'est-à-dire le dépérissement, a touché 98% de la Grande barrière de corail australienne.

Selon cette étude, seulement 2% de cet écosystème sous-marin a échappé à ce phénomène, depuis le grand blanchissement de 1998, considérée comme l'année la plus chaude de l'histoire. Depuis, le record a été battu a plusieurs reprises.

Selon Terry Hughes, du Centre d'excellence de l'Australian Research Council pour les études sur les récifs coralliens basé à l'Université James Cook, "la fréquence, l'intensité et l'ampleur des vagues de chaleur marines qui provoquent ce blanchissement ne cessent d'augmenter".

La hausse des températures provoque une décoloration des coraux

Le blanchissement est un phénomène de dépérissement qui se traduit par une décoloration des coraux. Il est notamment dû à la hausse de la température de l'eau qui provoque l'expulsion des algues symbiotiques et donne au corail sa couleur et ses nutriments.

Terry Hughes a rappelé dans l'étude que "cinq épisodes de blanchissement massif depuis 1998 ont transformé la Grande Barrière de corail en un damier de récifs aux histoires récentes très différentes, allant de 2% de récifs qui ont totalement échappé au blanchissement, à 80% qui ont considérablement blanchi au moins une fois depuis 2016".

Selon les recherches publiées, les coraux déjà exposés à des vagues de chaleur sont moins sujets au stress thermique. Néanmoins, le co-auteur Sean Connolly, du Smithsonian Tropical Research Institute, avertit qu'un blanchissement plus fréquent et plus important réduit la résistance du récif corallien. Il a notamment déclaré que le corail "a encore besoin de temps pour se rétablir avant un autre cycle de stress thermique afin de pouvoir faire des bébés qui se disperseront, s'installeront et recouvriront les parties appauvries du récif".

Les trois grands épisodes de blanchissement ont eu lieu pendant les canicules de 2016, 2017 et 2020

Inscrite au Patrimoine mondial de l'Unesco en 1981, la Grande barrière de corail a subi trois importants épisodes de blanchissement pendant les canicules de 2016, 2017 et 2020. Le récif corallien est également menacé par les cyclones, plus fréquents en raison du réchauffement climatique ainsi que par l'acanthaster pourpre, une étoile de mer dévoreuse de coraux qui a proliféré à cause de la pollution et des ruissellements agricoles.

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En juillet dernier, des chercheurs ont assuré que les coraux avaient montré des signes de guérison depuis le dernier blanchissement tout en reconnaissant que les perspectives à long terme de cet écosystème de 2300 km de long sont "très mauvaises".

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