Découverte d'exoplanètes de la taille de la Terre : mais au fait, c'est quoi ces 7 planètes ?

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SCIENCES - La Nasa a annoncé ce mercredi avoir mis en évidence un système de sept planètes gravitant autour d’une étoile naine. De la taille de la Terre, trois d’entre elles pourraient abriter de l’eau liquide et potentiellement de la vie. Explications.

Et si nous n'étions finalement pas seuls ? Le fantasme d'une vie extraterrestre est en quelque sorte vieux comme le monde. Mais cette fois, il pourrait bien être réalité. La Nasa a annoncé ce mercredi lors d'une conférence de presse l'existence de sept exoplanètes, situées à trente-neuf années-lumière de la Terre. Elles possèdent toutes le même diamètre que notre bonne vieille planète bleue, et sont situées autour d'une étoile naine nommée Trappist-1. Trois d’entre elles pourraient abriter de l’eau liquide et donc potentiellement des organismes vivants.

L'exoplanète pour les "nuls"

Le terme d'"exoplanète" signifie tout simplement que la planète en question se situe hors de notre système solaire. Elle est extrasolaire. Le préfixe "exo" signifie d'ailleurs "hors de" en Grec. Pour mériter le nom de "planète", elles doivent graviter autour d’une étoile et ne pas être lumineuses. Sa gravité - donc l'attraction qu'elle exerce vers son centre - doit aussi être suffisante pour lui permettre de conserver sa forme sphérique et de rester entière.

Près de 3.500 exoplanètes découvertes depuis 1994

Depuis vingt ans, 3.449 exoplanètes, petites et grandes, gazeuses ou rocheuses, brûlantes ou glacées, ont été découvertes. En août dernier, des scientifiques avaient détecté l'exoplanète la plus proche de la Terre : Proxima b. Distante de seulement 4,2 années-lumière, elle est huit fois plus petite que le Soleil et presque 650 fois moins lumineuse. Pour l'instant, peu d'informations ont pu être récoltées à son sujet. Quelques mois auparavant, en mai, 1284 nouvelles exoplanètes avaient été mises au jour grâce au télescope Kepler.

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