Découverte d’une exoplanète qui permettra de mieux comprendre Jupiter

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ESPACE — Des scientifiques ont découvert 51 Eridani b, une planète éloignée de 100 millions d’années-lumière de notre système solaire. Assez similaire à Jupiter, mais beaucoup plus jeune, elle permettra de mieux comprendre son évolution.

Une exoplanète qui pourrait expliquer l’évolution de Jupiter. Voilà à quoi pourrait servir 51 Eridani b, en orbite autour d’une étoile situé à 100 millions d’années-lumière de notre système solaire. Publiée dans la revue Science, la découverte est d’importance puisque la planète en question ressemble fortement à notre Jupiter, mais a seulement 20 millions d’années.

Les planètes gazeuses de notre système solaire, telles Jupiter ou Saturne, se sont en effet formées il y a 4,5 milliards d’années. 51 Eridani b est très grande avec une masse deux fois environ celle de Jupiter. Elle est aussi moins chaude que les autres exoplanètes nouvellement formées, avec seulement 426 degrés Celsius.

Découverte par Gemini Planet Imager

Il s'agit de la première planète dans un autre système stellaire découverte par le nouvel instrument "Gemini Planet Imager" ou GPI qui recourt à une nouvelle technique pour dénicher des exoplanètes. Au lieu d'observer les étoiles pour détecter l'ombre des planètes passant devant elles, comme le fait le télescope spatial américain Kepler, le GPI cherche la lumière émise directement par les exoplanètes.

La luminosité émise par une planète est très faible, plus de trois millions de fois moins que celle de son étoile, mais le GPI peut la distinguer clairement, expliquent ces scientifiques. Le GPI a été installé en 2014 sur l'un des deux télescopes de 8 mètres de l'observatoire Gemini au Chili pour détecter des exoplanètes en orbite autour de jeunes étoiles. Jusqu'à présent le GPI en a identifié près d'une centaine.

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