Des souris cosmonautes sont rentrées sur Terre avec des lésions au foie

Des souris cosmonautes sont rentrées sur Terre avec des lésions au foie
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EXPERIENCE - Des souris de laboratoires qui avaient passé moins de deux semaines en orbite ont présenté des lésions au foie à leur retour sur Terre, suscitant des inquiétudes sur les effets pour les humains des longs voyages dans l'espace, selon une étude publiée mercredi.

Un petit pas pour les souris, un grand pas pour l’humanité : une colonie de rongeurs de laboratoires a séjourné durant 13 jours à bord de la navette spatiale Atlantis, en 2011, afin de mener des expériences scientifiques. Leur objectif : ouvrir la voie à la colonisation, par l’Homme, d’autres planètes situées aux confins de l’univers.

À commencer par Mars. Sauf que ce ne sera pas pour tout de suite, la plupart des cobayes qui faisaient partie de ce commando (dont seule une petite partie des membres a survécu d’ailleurs) présentaient à leur retour sur Terre des lésions au foie, expliquent des chercheurs dans un article publié dans la revue scientifique Plos One.

Des lésions au fois, des signes de maladies hépatiques et un début de fibrose

De quoi susciter des inquiétudes sur les effets pour les humains des longs voyages dans l'espace. "Nous savions que les astronautes présentaient souvent à leur retour des symptômes ressemblant au diabète mais ils se résorbaient d'ordinaire assez rapidement", explique l'auteure principale , Karen Jonscher, de l'université du Colorado.

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Les rongeurs présentaient à leur retour une plus grande quantité de graisse dans le foie mais moins de rétinol, une forme de vitamine A. La capacité des souris à digérer les graisses avait également été modifiée. De plus, les souris présentaient des signes de maladies hépatiques et "potentiellement des marqueurs anticipés d'un début de fibrose", selon l'étude .

Semblable à une alimentation déséquilibrée durant plusieurs années

On savait déjà que les voyages dans l'espace peuvent provoquer une perte de masse osseuse et musculaire et affecter la vision et le fonctionnement cérébral chez les humains. Mais les lésions hépatiques constatées chez les souris d'Atlantis sont équivalentes à celles qui auraient été provoquées par des mois, voire des années, d'un régime alimentaire déséquilibré, selon Karen Jonscher :

"Si une souris montre des signes avant-coureurs de fibrose sans avoir changé de régime alimentaire après 13,5 jours, que se passe-t-il chez les humains?" s'interroge la scientifique.

Bref, il va encore falloir patienter avant de coloniser Mars

La Nasa poursuit actuellement une expérience sans précédent avec l'envoi dans la Station spatiale internationale (ISS) de l'astronaute américain Scott Kelly pendant 340 jours, au côté du russe Mikhaïl Kornienko, dans le but étudier les effets physiologiques et psychologiques de long séjours dans l'espace en vue de préparer une mission vers Mars.

Cette fois-ci, vingt souris faisaient en outre partie du chargement du vaisseau spatial non habité Dragon de la société américaine SpaceX, arrivé le 10 avril à l'ISS. "Il faudra étudier des souris ayant passé plus longtemps dans l'espace pour pouvoir déterminer si des mécanismes compensatoires entrent en jeu pour potentiellement prévenir des lésions graves", a souligné Karen Jonscher. Bref, la colonisation de Mars n’est pas pour tout de suite, tout de suite...

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