La plus vieille étoile de l'Univers aurait 13,6 milliards d'années

La plus vieille étoile de l'Univers aurait 13,6 milliards d'années

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ASTRONOMIE – Des scientifiques australiens auraient découvert l'étoile la plus vieille de l'Univers. C'est sa faible concentration en fer qui aurait trahi son âge.

SMSS J0313000.36-670839.3, voilà nom de baptême de l'étoile qui pourrait être la plus vieille de l'Univers. Des astronomes australiens ont annoncé avoir identifié une étoile née il y a 13,6 milliards d'années. Si les calculs de ces chercheurs sont exacts, cette étoile s'est formée 200 millions d'années seulement après le Big Bang.

Jusqu’alors, les plus anciens astres identifiés, en 2007 et 2013 par des équipes européennes et américaines, affichaient 13,2 milliards d'années au compteur. A l'échelle astronomique, cette étoile antique est en outre relativement proche de nous, souligne Stefan Keller, de l'observatoire du Mont Stromlo, dans la capitale australienne Canberra. Elle est située dans la Voie Lactée, notre galaxie, à environ 6 000 années-lumière de la Terre.

La faible concentration en fer a trahi l'âge de l'étoile.

"Le révélateur de l'âge canonique de cette étoile, c'est l'absence de tout niveau détectable de fer dans le spectre lumineux qui en émerge", explique Stefan Keller dans un échange d'e-mails avec l'AFP. Le recyclage incessant des premiers éléments créés par le Big Bang peut servir aux astrophysiciens pour évaluer l'âge d'une étoile. La concentration en fer ne fait que croître au fur et à mesure de ses réincarnations successives. Autrement dit, moins il y a de fer dans une étoile plus elle est vieille. "Le taux de fer dans l'Univers augmente au fil du temps, au fur et à mesure que les générations d'étoiles se forment et meurent", résume Stefan Keller.

"Nous pouvons utiliser la quantité de fer contenue dans une étoile comme une horloge qui nous dit quand elle s'est formée.""Dans le cas de notre étoile, la quantité de fer est moins d'un millionième de celle de notre Soleil, et au moins soixante fois moins que dans n'importe quelle autre étoile. Cela signifie que notre étoile est la plus ancienne jamais découverte à ce jour", affirme le chercheur.

L'étoile en question a été découverte à l'aide du télescope SkyMapper de l'Université nationale australienne, qui mène actuellement une étude du ciel austral d'une durée de cinq ans. D'après l'étude, publiée dimanche dans la revue Nature, cette étoile serait issue d'une supernova de faible énergie, dont la masse était environ 60 fois celle du Soleil.

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