SpaceX, Tesla Motors, Hyperloop : Elon Musk peut-il vraiment changer le monde ?

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SUCCESS STORY - Acteur privé de la conquête spatiale avec sa société SpaceX, Elon Musk a (encore) réussi à faire atterrir son lanceur, le Falcon 9, sur une barge et dans des conditions toujours plus extrêmes. A la manière d'un Steve Jobs ou d'un Larry Page, les "visions" du milliardaire de 44 ans ont tendance à influer sur notre futur. Même si parfois, du fou au génie, le diagnostic est difficile à établir. Tour d'horizon des projets les plus incroyables d'Elon Musk.

Ce n’est pas pour rien que Jon Favreau dit s’être inspiré d'Elon Musk, PDG de Tesla Motors, Paypal et SpaceX pour le personnage de Tony Stark, dans les films Iron Man. Les ambitions technologiques du Sud-Africain de naissance font rêver. Après avoir quitté son pays natal puis acquis la nationalité américaine en 2002, Elon Musk bâtit sa fortune personnelle en navigant de succès en succès dans le domaine des affaires. Il s’offre un bon départ dans la vie avec la revente à 24 ans de son logiciel de publication de contenus en ligne, Zip2, pour 341 millions de dollars. Puis, très vite, il fera le succès de la société de paiement en ligne Paypal, qu’il co-fonde et revend à Ebay 1,5 milliard de dollars en février 2001. Elon Musk possède 11,7 % des parts de Paypal et récolte 17,5 millions de dollars au passage..

PDG et Directeur de la technologie de SpaceX, sa société fait partie des rares acteurs – privés – de l’ingénierie aérospatiale à avoir la capacité de lancer des satellites en orbite géostationnaire… Et il vient d’accomplir une nouvelle prouesse en posant le premier étage de la fusée Falcon 9 sur une barge en pleine mer, après une prise d’altitude de 36.000 kilomètres au-dessus de la Terre. Si Elon Musk met tant d’ardeur à “ubériser” jusqu’aux services de la Nasa, c’est que l’homme espère abaisser de manière drastique les coûts de lancement et de voyages dans l’espace. le tout en utilisant des énergies plus pérennes et durables pour se passer un jour des énergies fossiles. Et c’est loin d’être la totalité de ce à quoi il occupe ses journées.

SpaceX
Grâce à la puissance de calcul et la précision des lanceurs de SpaceX, Elon Musk veut mettre fin aux débris de fusées qui finissent au fond des océans. Avec des espoirs de succès de l’ordre de 50 % pour la récupération de Falcon 9 le 6 mai dernier, le premier étage de la fusée s’est pourtant posé sur une barge en pleine mer, sans dégâts, et ce malgré une vitesse de descente de près de 2km/seconde qui a considérablement échauffé l’équipement. Cette réussite est une petite révolution pour l’aérospatiale dont le budget est grevé à force de lanceurs à usage unique.

"Accessoirement", Elon Musk entend aussi démocratiser les voyages touristiques dans l’espace, voire fonder une colonie de 80 000 personnes sur Mars, comme il en parle depuis quelques années déjà, certain que l’humanité doit impérativement conquérir de nouveaux territoires pour se perpétuer sur les siècles à venir.

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Tesla Motors


PDG et Directeur Technologique de Tesla Motors, Elon Musk entre au capital du concepteur de véhicules sportifs électriques basé en Californie. La société se fait connaître avec la production de la Tesla Roadster en 2008. 340km d’autonomie pour une voiture “verte” tout sauf ringarde, propulsée par une batterie au lithium pour une vitesse de pointe de 212 km/heure, vendue 84 000 euros.

Depuis, Elon Musk poursuit dans son entêtement de déploiement des véhicules électriques dans le monde entier, et vient de faire l’annonce de la Tesla Model 3, dernière du nom. Cette berline électrique, plus accessible sera vendue 35 000 euros. Les pré-ventes se sont arrachées en trois jours : 325 000 voitures sont déjà réservées.

Pour honorer ses commandes, Tesla Motors devra doubler sa production habituelle, ce qui pose un gros problème sachant que les actions de la société ont depuis quelques années une fâcheuse tendance à jouer au yoyo, et à donner des frissons aux investisseurs. Tesla accuse en effet d’importants retards dans ses livraisons pour la Tesla Model S et la Model X. Si le PDG remplit cette fois ses objectifs, Tesla devrait enregistrer une explosion de la valorisation de son capital dans les trois ans à venir. La commercialisation de la Model 3 est prévue pour 2018 en France.

Hyperloop


Encore un projet complètement dingue concocté par le cerveau d’Elon Musk et “posé sur la table” sous la forme d’un rapport de 57 pages intitulé Hyperloop Alpha (URL http://www.spacex.com/sites/spacex/files/hyperloop_alpha.pdf) en août 2013. L’Hyperloop est un concept de transport en commun du futur. Un train subsonique, capable de se déplacer à plus de 1220 km/heure et alimenté par des moteurs électriques chargés notamment à l’énergie solaire. Une levée de fonds de 80 millions de dollars vient d’être conclue par la start-up Hyperloop Technologies, et la SNCF s’est même ajoutée aux investisseurs lors du tour de table.

L’Hyperloop va être testé sur des circuits en Californie et devrait voir le jour d’ici 2020. Les capsules propulsées via un tube sur coussins d’air pressurisé pourront embarquer jusqu’à 28 voyageurs toutes les 30 secondes, et selon les dires d’Elon Musk, ça sera une sensation de flottement très agréable que de voyager à son bord, ou “doux, comme voler sur de l’air”. On pourra, si le projet aboutit, faire le trajet Marseille-Paris en 40 minutes !

Powerwall, SolarCity


Elon Musk mise très fort sur l’énergie solaire pour le futur et a dans ce but investi dans la société californienne SolarCity, qui conçoit et installe des panneaux photovoltaïques. Il a également à coeur de voir se développer Powerwall, son système de batteries lithium alimentées par panneaux solaires, pour les usages domestiques. Le crédo du milliardaire ? Un jour, remplacer la totalité des réseaux d’électricité par des énergies propres et alimentées par le soleil et ainsi faire chuter le réchauffement climatique. Les batteries Powerwall ont été annoncées en 2015. Elles embarqueraient 7 à 10kW au cumul, délivrant une tension constante basée sur des énergies dites “intermittentes”, issues du solaire ou des éoliennes et devraient être fabriquées par Panasonic dans de gigantesques usines, d’ici 2020.

Mais Elon Musk va ici encore avoir de nombreux défis à relever pour prouver qu’il est capable de passer de la théorie à la réalisation, faisant face à une concurrence importante et à des problématiques de ressources en lithium. La ressource est encore produite à trop petite échelle pour produire autant de batteries que souhaité.

Dernière action de ce père de 5 enfants (une paire de jumeaux et des triplés), il a lancé en décembre 2015 l’initiative OpenAI, un réseau de dizaines de start-ups de recherche et développement à but non lucratif pour que l’intelligence artificielle soit développée au profit du bien de l’humanité. La fortune actuelle d’Elon Musk est estimée à 8,4 milliards de dollars, dont une grande partie est issue de la formidable hausse des parts de Tesla Motors, dont il a rendu les brevets publics. Il a été récompensé de la plus haute distinction de la Royal Aeronautical Sociaty, et classé par de nombreux magazines parmi les hommes les plus influents de notre société.

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