La question de la semaine : pourquoi le prix Nobel de mathématiques n’existe pas ?

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MYSTÈRE – Tous les prix Nobel viennent d'être décernés. Des personnages éminents ont été récompensés dans les cinq disciplines à l’honneur. Mais les mathématiciens n’ont jamais été gratifiés de ce prix prestigieux. Voici l’explication.

Le profil doré d’Alfred Nobel scintille une fois de plus sur les médailles décernées aux personnes "ayant apporté le plus grand bénéfice à l'humanité". Du 3 au 10 octobre, les prix Nobel ont récompensé la littérature, la paix, la médecine, la physique et la chimie. Mais au menu, point de mathématiques. Pourquoi cette discipline pourtant si noble est-elle privée de prix Nobel ?


Le décisionnaire : Alfred Nobel, dans son célèbre testament de 1895. Le Suédois, inventeur de la dynamite et surnommé le "marchand de mort" par les journaux contemporains, a souhaité léguer toute sa fortune aux bienfaiteurs de l’humanité dans les cinq disciplines encore aujourd’hui honorées.

Une histoire d’amour déchirante

La "légende" digne des meilleurs romans de gare voudrait qu’il ait écarté les mathématiciens de cette reconnaissance parce que sa femme entretenait une liaison avec l’un d’entre eux. Il s'agirait du mathématicien suédois Gösta Mittag-Leffler, note le site Vulgarisation-Scientifique.

L’ennui, c’est que le fondateur des prix Nobel n’a jamais été marié et que rien ne prouve qu’il ait connu une peine de cœur quelle qu’elle soit. D’autres théories avancent que, sans parler d’histoires d’adultère, les deux hommes se détestaient. Une hypothèse cependant réfutée par les deux mathématiciens suédois Lars Garding et Lars Hörmander.

Pas assez bénéfiques pour l'humanité

Pour eux, Alfred Nobel ne considérait tout simplement pas les mathématiques comme une matière à même d’apporter un "grand bénéfice à l’humanité". En outre, il existait déjà un prix éminent récompensant le monde des chiffres à cette époque, créé par le roi de Suède sur une idée prêtée… à Gösta Mittag-Leffler. 


Si aujourd’hui encore, les prix Nobel ne célèbre pas les maths – comme bien d’autres matières telles que l’astronomie, l’agriculture ou encore la musique – d’autres prix couronnent aujourd’hui les mathématiciens. Il existe notamment la médaille Fields, créée en 1923 par John Fields au Canada et le prix Abel, décerné depuis 2001 en mémoire du Norvégien Niels Henrik Abel. Bref, ces oubliées du Nobel ne sont pas en reste.

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