La question de la semaine : pourquoi les astronautes flottent-ils dans l’espace ?

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Thomas Pesquet dans l'espace

OVNI – Thomas Pesquet vient d’embarquer pour la Station spatiale internationale, à 400 kilomètres de la Terre. Dans l’espace, les astronautes flottent et voltigent dans les airs, comme leur nourriture et leur matériel. Mais contrairement aux idées reçues, ce phénomène ne vient pas d’un manque de gravité.

Samedi 19 novembre, aux alentours de 23 heures, l’astronaute français Thomas Pesquet flottera dans la Station spatiale internationale (ISS). Comme tous les voyageurs de l’espace, leur matériel, leurs vêtements ou leur nourriture virevoltent sans jamais se poser. Pourquoi tout ce petit monde ondoie-t-il dans les airs ? "Bah, parce qu’il n’y a plus de gravité", répondra-t-on. Mais "on" aura tort.

En réalité, la station spatiale, ses occupants et leurs affaires sont soumis à la gravité comme vous et moi. Même la lune, située à 380.000 kilomètres de nous, tourne autour de la Terre par un effet de gravité. Les astronautes situés à "seulement" 400 kilomètres de notre planète, ressentent donc la pesanteur (le contraire de "l’apesanteur" ou "impesanteur"), à savoir l’attraction des corps vers le centre de la Terre.

Thomas Pesquet est en chute libre

En revanche, et aussi étrange que cela puisse paraître, Thomas Pesquet, ses compagnons de voyage et même leur vaisseau se trouvent en chute libre permanente. Pourquoi ne s’écrasent-ils pas sur la Terre ? Parce qu’ils tournent autour, bien sûr. La force d’inertie qui permet à la station ISS de rester en orbite autour du globe s’annule avec la gravitation (le mot qui désigne la gravité dans l’espace) qui l’attire vers son centre. N’oublions pas que la station voyage à une vitesse de 7,7 kilomètres par seconde !

Les astronautes subissent la gravité mais ne s’écrasent pas sur Terre, c'est la "micro-gravité". Certes, mais pourquoi flottent-ils ? Pour comprendre, il faut convoquer une autre merveille de la nature : la chute des corps. Soumis à la seule attraction terrestre sans obstacle, tous les corps en chute libre tombent à la même vitesse, quelle que soit leur taille. Les astronautes en chute libre dans l’espace tombent donc à la même vitesse que leur immense vaisseau. C’est pourquoi, comme si vous tombiez dans un ascenseur, les astronautes sont en "lévitation" à l’intérieur de la station spatiale, comme le reste de leur équipement.

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