La science sait pourquoi les dunes de sable chantent

La science sait pourquoi les dunes de sable chantent

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SCIENCE – Une équipe de scientifique est parvenue à percer le mystère des chants des dunes. Ces sons sourds audibles en plein désert seraient dus aux ondes sismiques provoquées par le mouvement du sable.

Le mouvement des dunes peut provoquer des chants intrigants, audibles dans une trentaine de sites désertiques du monde. Les sons, longs, graves, puissants ou plus brefs, peuvent atteindre 100 décibels, soit l'équivalent d'un TGV lancé à toute puissance, entendu à une vingtaine de mètres. Une équipe de physiciens, menée par Nathalie Vriend, chercheuse en mathématiques appliquées et physique théorique de l'université britannique de Cambridge, en sait désormais davantage sur leur origine .

Ils ont étudié pendant 25 jours d'été les petites avalanches des dunes, responsables de la mélodie, dans la Vallée de la mort et le désert de Mojave. Les vibrations sismiques du sable, provoquées par le mouvement des grains de sable, ont été mesurées grâce à des capteurs spéciaux appelés géophones. Résultat, les sons proviennent d'ondes sismiques différentes.

Le marteau fait aussi chanter les dunes

Les impulsions soniques, à la manière de petits rots, sont le résultat des ondes de Rayleigh , qui voyagent rapidement et de façon non linéaire à la surface des dunes. Parallèlement, des ondes sismiques linéaires et non dispersives, comme piégées au cœur des dunes, sont à l'origine du grondement.

Un bourdonnement qui peut d'ailleurs être provoqué : "Un coup de marteau sur le sable déclenche une résonance naturelle à l'intérieur de la dune", détaille la chercheuse. Un phénomène encore inconnu de la science. Et de conclure : "C'est comme si tout notre corps se mettait lui-même à vibrer. C'est vraiment difficile de concevoir qu'une avalanche si infime soit à l'origine d'un son si fort qui résonne sur les étendues du désert."

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