Après la rupture d'un glacier en Inde, les barrages pointés du doigt

Un nuage de poussière, la terre qui tremble... La rupture d'un glacier de l'Himalaya a provoqué une crue dévastatrice au nord de l'Inde. Le bilan provisoire est d'au moins sept morts et une centaine de personnes disparues.

ENVIRONNEMENT - La rupture d'un glacier himalayen, à l'origine d'une crue dévastatrice dans le nord de l'Inde, était un désastre prévisible, selon les experts. En cause, le changement climatique, mais aussi le développement incontrôlé des infrastructures.

Les experts sont formels : l'effondrement d'un glacier himalayen, à l'origine d'une crue dévastatrice dans le nord de l'Inde, qui a fait plusieurs dizaines de morts et plus de 170 disparus, devait se produire un jour ou l'autre. Il faut dire que les grands fleuves qui parcourent l'Asie, du Gange en Inde à l'Indus au Pakistan, en passant par le Yangtze et le Mékong, dont la source est en Chine, sont de plus en plus menacés par le développement tous azimuts des infrastructures.

Cette région est très vulnérable, et il n'est pas approprié d'y construire des centrales les unes après les autres- Himanshu Thakkar, de l'organisation Barrages, cours d'eau et habitants (SANDARP)

Il est encore trop tôt pour établir ce qui a pu fragiliser le glacier, mais les soupçons se portent vers les centrales hydroélectriques construites dans une région à risque sismique élevé. "Les projets de développement font vraiment peser un risque sur les cours d'eau, en y déversant des débris ou des rejets liquides, ou en y prélevant du sable et des pierres", souligne Himanshu Thakkar, de l'organisation Barrages, cours d'eau et habitants (SANDARP), un réseau d'associations d'Asie du Sud-Est. 

"Cette région est très vulnérable, et il n'est pas approprié d'y construire des centrales les unes après les autres", poursuit le spécialiste. "Il n'y pas eu ici de préparatifs adéquats, comme des études d'impact, ou une étude géologique". Pour Patricia Adams, directrice exécutive de l'ONG environnementale canadienne Probe International, construire un barrage dans un tel environnement est dangereux, puisqu'il rend les pentes instables et cause des glissements de terrain.

Fonte des glaciers

D'autres analystes relèvent que la hausse des températures a pu aussi contribuer à la catastrophe. La hausse des températures fait fondre les glaciers, diminuant à la longue l'alimentation en eau des rivières et augmentant les risques de glissements de terrain et d'inondations. Selon une vaste étude publiée en 2019 par l'université américaine de Columbia, les glaciers himalayens ont fondu à un rythme deux fois plus rapide depuis l'an 2000 qu'au cours des 25 années précédentes.

"L'impact du changement climatique sur l'Himalaya est réel", note Benjamin P. Horton, directeur de l'Observatoire de la terre à Singapour. En plus des accidents, la fonte des glaciers prive les populations locales d'une source d'eau potable et pour l'agriculture, ajoute-t-il.

La région a déjà connu d'autres catastrophes liées aux cours d'eau. En 2013, quelque 6000 personnes avaient péri dans des crues subites et des glissements de terrain qui avaient emporté des villages entiers dans l'État d'Uttarakhand pendant la mousson.

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En Chine, les inondations se sont aggravées le long des principaux fleuves ces dernières années. L'an dernier, le Yangtze, le fleuve le plus long d'Asie, a connu des crues record qui ont submergé des milliers de maisons et tué des centaines d'habitants, signe de l'impact grandissant du changement climatique, selon les défenseurs de l'environnement. La Chine a aussi construit un vaste réseau de barrages, même si les autorités affirment qu'ils aident aussi à gérer les flux d'eau. Comme en Inde, ces ouvrages sont controversés, et leur rôle est pointé du doigt dans les glissements de terrain.

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