Australie : les coraux blanchis de la Grande barrière ne se remettront pas du réchauffement climatique

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ENVIRONNEMENT - Les coraux de la Grande barrière qui ont subi un phénomène de blanchissement pour la deuxième année consécutive n'ont aucune chance de s'en remettre, avertissent ce lundi des chercheurs de l'université australienne James Cook.

La Grande barrière a-t-elle encore un avenir ? Des scientifiques australiens sont catégoriques ce lundi matin : ses coraux qui ont subi pour la seconde année consécutive un phénomène de blanchissement n'ont aucune chance de s'en remettre. En cause ? La hausse des températures des eaux.

Des chercheurs avaient déjà annoncé en mars que les récifs de la Grande Barrière de corail en Australie avaient connu un épisode de blanchissement sans précédent, et ce pour la deuxième année de suite. Et leurs craintes ont été confirmées par des observations aériennes de ce site, inscrit au patrimoine de l'Humanité depuis 1981. "Il faut au moins une décennie pour le rétablissement total des coraux qui grandissent le plus vite", a expliqué lundi James Kerry, biologiste à l'Université James Cook, qui a coordonné les observations aériennes.

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"Des pertes très élevées"

L'écosystème qui s'étend sur 2.300 km - le plus grand du monde – N’en est pas à sa première crise. Il avait déjà subi en 2016 son plus grave épisode de blanchissement jamais enregistré, en raison du réchauffement des températures de l'océan en mars et avril. "Des coraux qui ont blanchi ne sont pas nécessairement morts. Mais dans la partie centrale (de la Grande barrière) nous nous attendons à des pertes très élevées", a déclaré James Kerry, biologiste à l'Université James Cook, qui a coordonné les observations aériennes.

Le blanchissement des coraux est un phénomène de dépérissement qui se traduit par une décoloration. Il est provoqué par la hausse de la température de l'eau, qui entraîne l'expulsion des algues symbiotiques qui donnent au corail sa couleur et ses nutriments. Les récifs peuvent s'en remettre si l'eau refroidit, mais ils peuvent aussi mourir si le phénomène persiste. L'épisode de blanchissement en cours est le quatrième après ceux de 1998, 2002 et 2016. Entre l'année dernière et cette année, 1.500 kilomètres de récifs ont été affectés par le blanchissement, a déclaré Terry Hughes, de l'Université James Cook. "Ce qui fait que seul le tiers sud du récif est indemne".

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