Crise des opiacés aux USA : amende record de 572 millions de dollars contre Johnson & Johnson

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AMENDE - Un tribunal a condamné lundi 26 août le groupe Johnson & Johnson à payer 572 millions de dollars à l'Etat de l'Oklahoma pour sa responsabilité dans la crise des opiacés, dans un jugement civil contre un laboratoire aux Etats-Unis pour une crise qui a fait des dizaines de milliers de morts par overdose.

C'est une première et surtout une amende record à laquelle a été condamné Johnson & Johnson : 572 millions de dollars. Une somme imputée au groupe pour sa responsabilité dans la crise des opiacés. "La crise des opiacés est un danger imminent pour l'Oklahoma et ses habitants", a déclaré le juge Thad Balkman à l'issue de deux mois de procès. Le juge a estimé que le laboratoire Janssen, division pharmaceutique de Johnson & Johnson, avait adopté des pratiques "trompeuses de marketing et de promotion des opiacés", causant une crise de la dépendance à ces médicaments antidouleur, des morts par overdose et une hausse des syndromes d'abstinence néonatales dans l'Etat. C'est-à-dire quand un bébé a été exposé à la drogue pendant la grossesse et naît dépendant à la drogue.

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"La crise des opiacés a ravagé l'Etat de l'Oklahoma. Elle doit être contenue immédiatement", a poursuivi le juge, fondant son jugement sur une loi contre les "nuisances publiques". Le demi-milliard de dollars demandé à Johnson & Johnson servira à financer des programmes dans l'Etat pour remédier à la crise. Le groupe a immédiatement fait savoir qu'il ferait appel. "Janssen n'a pas provoqué la crise des opiacés dans l'Oklahoma", a déclaré Michael Ullmann, vice-président et directeur juridique de Johnson & Johnson. J&J estime avoir respecté la loi et rappelle que ses médicaments ne représentaient que 1% du marché des opiacés.

Plusieurs laboratoires poursuivis

Janssen distribue les cachets Nucynta et le patch Duragesic, qui contient du fentanyl, l'un des opiacés de synthèse les plus puissants, et que le laboratoire a inventé. Initialement, le patch était prescrit aux malades du cancer pour des douleurs aigues. Mais le laboratoire est accusé d'avoir créé la demande via une grande campagne auprès des médecins, par des moyens marketings, des financements de recherche et des événements "d'éducation" et de formation.

Plusieurs laboratoires étaient poursuivis par l'Etat, mais les autres avaient préféré régler l'affaire à l'amiable, en particulier le groupe au cœur de l'épidémie: Purdue Pharma, vendeur du notoire Oxycontin. Purdue a réglé 270 millions de dollars avant le procès. Un autre laboratoire, l'Israélien Teva, a aussi négocié un règlement à 85 millions de dollars. Le procès était comparé aux actions en justice contre les fabricants de tabac qui se sont soldées par un accord de plus de 200 milliards de dollars en 1998. Les opiacés furent responsables de 47.000 morts par overdoses en 2017 aux Etats-Unis. Mais alors que l'Etat avait demandé 17 milliards de dollars, le juge a accordé une somme plus modeste.

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