Une nouvelle espèce de dinosaure à plumes découverte en Chine

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SCIENCES - Une nouvelle espèce de dinosaure à plumes a été identifiée en Chine, selon une étude publiée ce jeudi dans la revue Scientific Reports du groupe Nature.

Plus gros qu'un chien, avec une crête sur la tête et un menton en galoche, voilà à quoi ressemble la nouvelle espèce de dinosaure à plumes, identifiée en Chine. Selon une étude publiée ce jeudi dans la revue Scientific Reports., l'étrange animal, baptisé "Tongtianlong limosus", vivait dans la région de Ganzhou au sud de la Chine à la fin du Crétacé, peu avant l'extinction des animaux préhistoriques.


Mesurant dans les 70 cm de long, queue comprise, "Tongtianlong" appartient à la famille des oviraptorosaures, des théropodes proches des oiseaux qui vivaient en Amérique du Nord et en Asie. D'une taille allant de la dinde à l'éléphant, ces dinosaures à plumes avaient peu, ou pas, de dents et se nourrissaient probablement d'oeufs, de mollusques, de plantes ou encore de noisettes ... 

Découvert dans une curieuse position

Les chercheurs ont découvert l'animal dans une curieuse position : couché sur le ventre avec ses quatre pattes écartées sur les cotés, le cou tendu et la tête relevée. D'où son nom: "Tongtian" signifiant "le chemin du ciel". L'animal a été déterré sur un chantier par des ouvriers quand ils ont dynamité le site. Du coup, comme aucun relevé n'a pu être effectué, il est difficile de savoir pourquoi il est mort dans cette position.


Les restes fossilisés, très bien conservés et datant de la fin du Crétacé (environ 72 millions d'années), proviennent d'une région chinoise où cinq autres espèces d'oviraptorosaures ont été découvertes ces cinq dernières années. Selon l'équipe de chercheurs menée par Junchang Lü de Académie chinoise des sciences géologiques, la découverte de "Tongtianlong" prouve la grande diversité des oviraptorosaures en Asie à la fin du Crétacé et aide à établir un tableau plus complet des derniers dinosaures ayant peuplés la planète.

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