VIDÉO - États-Unis : 21 millions de dollars d'indemnités pour avoir passé 39 ans en prison, alors qu'il était innocent

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INNOCENT - Accusé à tort d'un double meurtre, Craig Coley recevra 21 millions de dollars d'indemnités. Cet Américain a passé 39 ans derrière les barreaux avant d'être gracié grâce à de nouvelles expertises ADN.

Craig Coley a toujours clamé son innocence mais il a dû attendre près de 40 ans pour qu'enfin, il soit libéré de prison. Aujourd'hui âgé de 71 ans, il vient de conclure avec la municipalité de Simi Valley (Californie), responsable de sa condamnation injustifiée, un accord lui octroyant 21 millions de dollars à titre de dédommagement, soit 18,5 millions d'euros.

En 1978, ce vétéran de la guerre du Vietnam avait été reconnu coupable des meurtres de son ancienne petite amie Rhonda Wicht, 24 ans, et de Donald, le fils de cette dernière, âgé de quatre ans à l'époque. Il avait été condamné deux ans plus tard à la prison à perpétuité, sans possibilité de libération.

L'enquête réouverte en 2016

C'est le témoignage d'un voisin qui avait convaincu les jurés. Ce dernier assurait avoir vu le véhicule de Craig Coley quitter les lieux du crime. Les deux victimes avaient été retrouvées mortes dans leur lit : la jeune femme avait été frappée, violée et étranglée tandis que son fils avait été étouffé.

En 2016, la police et l'accusation ont rouvert l'enquête. Avec les avancées de la police judiciaire, de nouvelles traces ADN ont été découvertes, en l'occurrence du sperme recueilli sur les draps de la victime et qui ne concordait pas avec l'empreinte génétique de M. Coley. Les enquêteurs ont également établi qu'il faisait trop sombre au moment des faits pour que le voisin ait réellement pu voir le véhicule.

21 millions de dollars d'indemnités

"Même si aucune somme d'argent ne peut compenser ce qui est arrivé à M. Coley, cet accord était la bonne chose à faire pour lui et notre communauté", a déclaré dans un communiqué Eric Levitt, responsable administratif de la ville de Simi Valley. "Le coût d'un procès serait astronomique et ce serait irresponsable de notre part d'aller en ce sens", a-t-il ajouté.

Aux États-Unis, chaque État a ses propres règles en ce qui concerne l’indemnité reversée aux personnes emprisonnées à tort (cf. graphique ci-dessous). Selon Innocence Project, 29 États ont instauré un barème. Au niveau fédéral, une année passée injustement en prison "vaut" 50.000 dollars d'indemnités (44.000 euros), 100.000 si la personne était détenue dans le couloir de la mort.

Bien loin de l'indemnisation accordée à M. Coley, mais également de ce qu'offre la justice française. En moyenne, elle reverse 25.000 euros par année d'emprisonnement injustifiée.

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