VIDEO - L'avion Solar Impulse 2 a bouclé avec succès un tour du monde historique

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HISTORIQUE - L'avion Solar Impulse 2 vient d'achever son tour du monde ce mardi à Abou Dhabi. Une première pour un engin qui vole grâce à l'énergie solaire.

Solar Impulse 2 (SI2) a bouclé ce mardi 26 juillet avec succès un tour du monde sans précédent pour un avion capable de voler jour et nuit avec l'énergie solaire comme unique carburant, un défi technologique autant qu'humain. L'avion s'est posé sans encombre à 04h05 (00h05 GMT) à l'aéroport Al-Batten, près d'Abou Dhabi, la capitale des Emirats arabes unis, d'où il était parti le 9 mars 2015 pour un périple de 23 jours de vol effectifs et de 43.041 km à travers quatre continents, effectué sans une goutte de carburant.

Piloté par le Suisse Bertrand Piccard, l'appareil, parti dimanche du Caire, a parcouru 2.763 km en plus de 48 heures pour cette 17e et dernière étape de son périple, destiné à promouvoir les énergies renouvelables. "L'avenir est propre", a lancé le pilote, applaudi et accueilli sur le tarmac aux cris de "Bravo, bravo". Il a aussitôt été rejoint par son compatriote André Borschberg, avec lequel il s'est relayé aux commandes du monoplace tout au long du périple.

"Pas de bruit, pas de pollution"

"C'est tellement passionnant" de voler à bord d'un avion qui ne fait "pas de bruit" et ne créé "pas de pollution", a déclaré Bertrand Piccard aux journalistes. "On croit que c'est de la science-fiction, mais c'est en fait la réalité d'aujourd'hui", a ajouté le pilote, qui ne montrait pas de signes de fatigue.

Pesant seulement une tonne et demie mais aussi large qu'un Boeing 747, le SI2 a volé à une vitesse moyenne d'environ 80 km/h grâce à des batteries qui emmagasinent l'énergie solaire captée par quelque 17.000 cellules photovoltaïques sur ses ailes.

"Rêver encore"

Parti d'Abou Dhabi, l'avion s'est posé successivement à Mascate (Oman), Ahmedabad et Varanasi (Inde), Mandalay (Birmanie), Chongqing et Nanjing (Chine), puis Nagoya (Japon) et Hawaï (Etats-Unis), où il avait fait une escale technique imprévue de plusieurs mois, avant d'atteindre et de traverser l'Amérique du Nord, s'arrêtant à San Francisco, Phoenix, Tulsa, Dayton, Lehigh Valley et New York. Puis il a traversé l'Atlantique sans escale pour se poser le 23 juin à Séville, dans le sud de l'Espagne, d'où il a rallié le 13 juillet Le Caire.

"J'ai lancé le projet @solarimpulse en 2003 pour transmettre le message que les technologies propres peuvent réaliser l'impossible", a rappelé Bertrand Piccard dans un tweet. "Tout est possible. Pourquoi ne pas rêver, ne pas essayer encore", a-t-il ajouté, proposant la création d'un comité international des technologies propres pour "conseiller les gouvernements" et "lutter contre le changement climatique". Bertrand Piccard a réalisé son rêve. Mais il a mis du temps: la circonvolution, à plus de 8.500 mètres d'altitude au maximum, aura duré plus d'un an et quatre mois. Elle était prévue au départ pour durer cinq mois, dont 25 jours de vol effectifs.

"Plus un défi humain que technique"

Les deux Suisses ont piloté à tour de rôle dans un cockpit de 3,8 m2 sans air conditionné ni chauffage, mais équipé de bouteilles d'oxygène pour permettre aux pilotes de respirer et d'un coin toilettes. La cabine est recouverte d'une mousse isolante pour atténuer les températures extrêmes en vol, entre +40 et -40 degrés Celsius. Une situation qui a fait dire à André Borschberg que ce fut "un défi plus humain que technique".

"On fait des petites siestes de 20 minutes. Des exercices dans le cockpit, une demi-heure, le matin et l'après-midi, sinon au bout de plusieurs jours on ne peut plus bouger les bras et les jambes", a expliqué Bertrand Piccard. "Très bientôt, il y aura des passagers sur des avions électriques qui seront rechargés sur le sol", a-t-il pronostiqué, estimant toutefois qu'il faudra attendre avant d'en voir sur des avions solaires.

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