Après la découverte aux Galapagos d'une tortue que l'on pensait éteinte depuis un siècle, "l'urgence" de trouver un second spécimen

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SAUVEGARDE - Encouragés par la découverte d'une femelle adulte Chelonoidis Phantasticus, une espèce jusque-là considérée disparue, sur l'île de Fernandina, au large de l'Équateur, les scientifiques comptent organiser sans tarder une nouvelle expédition dans l'espoir de pouvoir, in fine, lancer un programme de reproduction.

Seule une analyse ADN confirmera qu'il s'agit bien de l'espèce endémique de l'archipel équatorien et que les experts croyaient éteinte. Mais sa carapace en forme de selle de cheval la différencie d'autres tortues géantes des Galapagos et correspond à la description de la Chelonoidis phantasticus, répertoriée pour la dernière fois en 1906. Encouragés par la découverte inattendue d'une femelle adulte, sur l'île de Fernandina, au large de l'Équateur, dimanche dernier, les scientifiques comptent organiser sans tarder une nouvelle expédition dans l'espoir de pouvoir lancer un programme de reproduction.

Selon Danny Rueda, directeur des écosystèmes du Parc national des Galapagos (PNG), la réapparition de ce spécimen implique un "engagement et l'urgence d'organiser une expédition à Fernandina en espérant trouver un autre spécimen", de préférence mâle qui permettrait d'envisager la sauvegarde de l'espèce. "Je suis convaincu que nous allons trouver d'autres individus et que cette espèce va avoir l'opportunité de se rétablir par un programme d'élevage en captivité", a-t-il ajouté, justifiant son optimisme par le fait que "des indices selon lesquels il y a probablement plusieurs individus" ont été trouvés.

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Une tortue géante au Galápagos

Une femelle qui "dépasse les cent ans"

La femelle de Chelonoidis phantasticus qui vient d'être découverte "dépasse les cent ans, c'est une tortue très vieille", a déclaré à l'AFP Washington Tapia, directeur du GTRI, programme de récupération des tortues géantes de l'ONG américaine Galapagos Conservancy. Lorsque les scientifiques l'ont aperçue lors d'une expédition dirigée par ce dernier et financée par Animal Planet, la tortue, qui pèse 20 kg, était dissimulée dans la végétation qui pousse entre les coulées de lave pétrifiée du volcan La Cumbre, l'un des plus actifs de la planète.

Il existe un rapport datant de 1964 dans lequel un chercheur affirme avoir repéré des excréments de tortues en apparence très vieilles sur la même île. Puis, 42 ans passèrent avant que des employés du PNG repèrent un cactus apparemment mordu par une tortue, selon Washington Tapia. Mais c'est l’œil avisé d'un garde du parc, Jeffeys Malaga, avec lequel ce dernier travaille depuis vingt ans, qui a convaincu le scientifique d'entreprendre des recherches sur l'île Fernandina. En 2014, le garde avait en effet "trouvé des selles et des empreintes de tortue".

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Une adaptation au lieu au cours du siècle écoulé ?

La mission a donc porté ses fruits : une femelle de Chelonoidis phantasticus, présentant en outre une particularité. "Elle est petite comparée aux autres femelles d'espèces type selle de cheval. La courbe de la carapace est de 59,3 cm, ce qui est peu pour une femelle adulte", a-t-il précisé. Selon Danny Rueda, cette particularité peut être due à une adaptation au lieu où elle a vécu au cours du siècle écoulé. "La tortue est restée isolée dans un espace relativement petit avec suffisamment de nourriture, mais il n'y a pas assez de végétation pour lui permettre de grandir davantage comme les autres espèces", a-t-il expliqué.

Les scientifiques espèrent qu'elle ne connaisse pas le même sort que George le solitaire, emblème de l'archipel pour avoir été le dernier de l'espèce de la Chelonoidis abigondi, mais disparu sans descendance en 2012, faute d'avoir accepté de s'accoupler avec des femelles d'espèces similaires. La Chelonoidis phantasticus découverte dimanche, et qui n'a pour sa part pas encore été baptisée, a été transférée au Centre d'élevage des tortues géantes sur l'île Santa Cruz.

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