L'étude santé du jour : le venin d'escargots marins, un antidouleur prometteur

L'étude santé du jour : le venin d'escargots marins, un antidouleur prometteur

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MEDECINE - Des chercheurs australiens s'intéressent de très près à une petite protéine extraite du venin d'escargots marins, qui pourrait un jour conduire au développement d'analgésiques plus sûrs et efficaces que les traitements actuels, qui peuvent provoquer des effets secondaires importants.

Il a fallu plonger très loin pour découvrir son existence. Un médicament expérimental à base de venin d'escargot marin suscite l'espoir de chercheurs en tant qu'antidouleur à la puissance inégalable. Le médicament, qui n'a pas encore été testé sur des humains, a été jugé environ 100 fois plus puissant que la morphine, un analgésique considéré comme le meilleur traitement des douleurs neuropathiques chroniques, celles liées au système nerveux. Ce traitement promet également un risque moindre d'accoutumance et d'effets secondaires.

"Il s'agit d'un pas important qui pourrait servir de base au développement d'une nouvelle classe de médicaments capables de soulager les formes les plus sévères de douleurs chroniques actuellement très difficiles à traiter", a expliqué David Craik, de l'Université de Queensland en Australie, le principal auteur de cette recherche. Sa découverte a été présentée à la conférence annuelle de l'American Chemical Society (ACS) réunie ce week-end à Dallas (Texas, sud).

Les conotoxines, ingrédient indispensable

L'ingrédient actif du venin, la conotoxine, provient de Conidae, des escargots cônes carnivores qui vivent dans le Pacifique occidental et l'océan Indien. Ces mollusques l'utilisent pour paralyser leur proie. L'étude a montré qu'il contient des centaines de peptides qui sont de petites protéines appelées conotoxines. Chez les humains, certaines de ces conotoxines semblent avoir des effets analgésiques. Déjà cinq nouvelles substances expérimentales ont été élaborées et testées à partir de ce venin.

Jusqu'à présent, un seul antidouleur dérivé de ces conotoxines a été approuvé pour un traitement humain, le ziconotide. Mais cet analgésique doit être perfusé directement dans le bas de la moelle épinière, une procédure invasive. Il s'agit cette fois de développer un médicament pouvant être pris oralement. Les premières expériences menées sur des rats ont montré qu'il pouvait bel et bien réduire les douleurs neuropathiques - provoquées par le diabète, la sclérose en plaques et d'autres maladies - sous cette forme.

"Nous pensons que ces dérivés de conotoxines sont sûrs car ils agissent sur des récepteurs cérébraux totalement différents de ceux de la morphine. Les traitements actuels ont des effets secondaires graves et apportent un soulagement à seulement environ un sur trois patients", ajoute David Craik. Bien que ces recherches semblent prometteuses, l'équipe scientifique doit attendre deux ans avant de pouvoir se lancer dans des études cliniques sur des humains, faute de financement et d'autorisation.
 

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