L'étude santé du jour : tortues, lézards, serpents… ces reptiles dangereux pour les enfants

L'étude santé du jour : tortues, lézards, serpents… ces reptiles dangereux pour les enfants

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SANTE - Après avoir recensé de nombreux cas de salmonellose chez des enfants, deux études épidémiologiques françaises rappellent les dangers d'une exposition aux reptiles domestiques. Ces animaux sont porteurs de bactéries susceptibles d'être transmises très facilement.

Ils sont de plus en plus prisés comme animaux de compagnie, malgré des risques souvent oubliés. Tortues, lézards, iguanes… le contact avec ces reptiles n'est pas sans danger pour la santé des enfants, notamment ceux âgés de moins de cinq ans. Ces animaux peuvent faire courir le risque d'une infection potentiellement grave comme la salmonellose, notent deux études publiées dans le Bulletin épidémiologique hebdomadaire (BEH).

La salmonellose est une infection qui se manifeste par des diarrhées et de la fièvre et qui peut dans certains cas exceptionnels être mortelle."Elle est provoquée par des bactéries appelées salmonella, dont la plupart sont hébergées dans l'intestin des animaux vertébrés et sont le plus souvent transmises à l'homme par le biais d'aliments contaminés. Plus rarement la contamination peut avoir pour origine un contact direct avec un animal par l’intermédiaire des mains", rappelle l'Institut Pasteur.

50 à 90 % des reptiles sont porteurs de la bactérie

Or, les reptiles sont des réservoirs connus de salmonella : 50 à 90 % d’entre eux en sont porteurs. S'appuyant sur 66 études parues au cours des 20 dernières années sur le sujet, des chercheurs de l'Institut de veille sanitaire (InVS), de l'Institut Pasteur et de l'Agence nationale de sécurité sanitaire de l'alimentation, de l'environnement et du travail (Anses) ont réussi à identifier 77 cas isolés d'infections liées à une exposition aux reptiles chez des jeunes enfants, dont 3 ont abouti à des décès.

Les animaux les plus incriminés étaient les iguanes (24) et les tortues (23). Des animaux perçus comme "peu dangereux" en raison de leur petite taille, soulignent les chercheurs. Les autres reptiles étaient des serpents (16) ou des lézards autres que des iguanes (12). Les enfants sont plus à risques, et peuvent être contaminés même s'ils n'ont pas eu de contact direct avec l'animal, la transmission se faisant la plupart du temps de manière indirecte "via les mains des parents ou l'environnement".

Aucune recommandation officielle en France

"Les reptiles représentent une source de contamination potentielle pour l’homme. Ils font partie des nouveaux animaux de compagnie : en 2003, 3 % des foyers en France possédaient un reptile.", explique l'étude. Les types de salmonelles découvertes peuvent provoquer des cas isolés comme des épidémies. Bien conscients de ces risques, plusieurs pays comme les États-Unis, le Canada ou la Grande-Bretagne ont mis en place des recommandations pour les propriétaires de reptiles.

Ainsi, les États-Unis déconseillent l'achat d'un reptile aux familles ayant un enfant de moins de 5 ans et leur conseillent de lui trouver un nouveau foyer lors de l'arrivée d'un nourrisson à la maison. En France, il n'existe aucune recommandation. De fait, seule une famille française sur 13 ayant eu un enfant contaminé connaissait le risque avant l'apparition de la maladie. En conclusion, les chercheurs recommandent la mise en place d'un groupe de travail au sein de l'InVS pour établir des mesures de précaution adéquates.

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