11 personnes à bord de l'ISS, est-ce un record ?

Thomas Pesquet va partager durant quelques jours l'ISS avec 10 autres compagnons.

PROMISCUITÉ - Thomas Pesquet a assuré après son arrivée dans l'espace n'avoir jamais vu la Station spatiale internationale aussi peuplée avec 11 occupants. Le record d'occupation simultanée n'est pourtant pas battu.

Si Thomas Pesquet a connu les joies de la colocation durant ses années d'études, il ne devrait pas être dépaysés lors des premiers jours de sa seconde mission spatiale. Accompagné de 3 partenaires d'expédition, il a en effet rejoint les 7 membres d'équipages déjà présents à bord de l'ISS. La station se retrouve ainsi habitée à l'heure qu'il est par 11 astronautes, une cohabitation qui ne devrait toutefois pas durer plus de quelques jours puisque les 4 membres de l’équipage de Crew-1 sont censés revenir sur Terre à la fin du mois.

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"Je vous avoue que je n’ai jamais vu autant d’astronautes à bord et je n’ai jamais vu autant d’engins spatiaux à bord", a lancé Thomas Pesquet peu après son arrivée. Si envoyer autant de personnes simultanément dans l'espace constitue un défi technique et technologique, est-ce pour autant un record ? Pour le savoir, LCI a remonté le temps et retrouvé des missions durant lesquelles la station a accueilli encore davantage de personnes à son bord.

Merci la navette !

La Nasa a diffusé les images de l'arrivée du Français à bord de l'ISS, accompagné de ses partenaires de mission. Des accolades chaleureuses en apesanteur filmées depuis l'espace, observées depuis des millions de personnes au sol. 

11 êtres humains à bord de la station ? Un nombre "jamais vu depuis l'ère de la navette spatiale", commente la Nasa sans plus de précisions. Y a-t-il déjà eu autant, voire plus de monde à bord de l'ISS ? Il faut se plonger dans les archives spatiales pour le vérifier, et l'on retrouve en effet la trace de cohabitations avec encore davantage d'astronautes. Si l'acheminement des équipes se fait aujourd'hui uniquement à bord de vaisseaux Soyouz ou du "Dragon" développé par SpaceX, il faut se souvenir que jusqu'en 2011, la Nasa a utilisé des navettes spatiales pour le transports des équipes et du matériel dans l'espace. 

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La capacité de ces navettes était supérieure à celle des vaisseaux actuels, puisque 7 personnes pouvaient être conduites en un seul vol dans la station. Le record du nombre d'astronautes au sein de l'ISS a donc été battu durant la période d'exploitation des navettes : le 17 juillet 2009, 13 personnes s'y sont réunies, le temps d'une rapide cohabitation. Si ce nombre maximal a été observé à trois reprises, il est peu pratique de demeurer aussi nombreux dans la station. Il faut donc voir ces périodes de forte affluence comme des moments de transition avant que des retours sur Terre ne s'opèrent.

Notons que si l'ISS peut tolérer la présence simultanée d'autant de personnes, elle n'est conçue au départ pour accueillir que 7 astronautes. Le New York Times, l'an passé, soulignait que trop de monde à bord de l'ISS pourrait vite devenir problématique. Il faudrait en effet craindre de voir certains systèmes internes de la navette submergés. Et de citer en exemple les épurateurs qui empêchent le dioxyde de carbone dans l'air de s'accumuler jusqu'à des niveaux toxiques. Sans compter la difficulté logistique, dans un espace aussi réduit. La photo ci-dessous montre par exemple un repas à 8 pris à bord de la station.

En résumé, on observe donc que la présence actuelle de 11 astronautes à bord de l'ISS, parmi lesquels Thomas Pesquet, n'est pas un record. Pour autant, jamais un tel nombre n'avait été atteint depuis la fin de l'utilisation des navettes spatiales par la Nasa. D'ici quelques jours, le départ de d'une équipe de 4 personnes devrait toutefois permettre à la station de retrouvée un rythme de fonctionnement plus traditionnel. 

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