SpaceX : après quatre échecs, un prototype de la fusée Starship réussit son atterrissage

Le prototype est nommé SN15, pour "Serial Number 15".

CONQUÊTE SPATIALE - L'engin, nommé SN15, s'est posé au Texas, mercredi. Les quatre précédents vols d'essai avaient abouti à l'explosion des fusées.

Nouvel accomplissement de taille pour SpaceX. Un prototype de la fusée géante Starship - développée par la compagnie fondée par Elon Musk - dont les quatre précédents vols d'essais s'étaient soldés par d'impressionnantes explosions, a réussi son atterrissage, mercredi 5 mai, a confirmé le patron de l'entreprise. "Atterrissage de Starship nominal !", a-t-il annoncé sur Twitter, ce qui signifie dans le vocabulaire spatial que la manœuvre s'est effectivement déroulée sans encombre.

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D'après la retransmission vidéo diffusée par Spacex, des flammes s'échappaient de la base de la fusée peu après l'atterrissage, mais elles semblaient avoir été éteintes grâce à des canons à eau quelques minutes plus tard. Un tel feu "n'est pas inhabituel" compte tenu de la masse de carburant utilisé par cet énorme engin de 50 mètres de haut, a expliqué John Insprucker, un commentateur de l'entreprise, lors du direct vidéo.

Ce prototype, nommé SN15 pour "Serial Number 15", a décollé à la verticale grâce à ses trois moteurs depuis Boca Chica, au Texas, et le véhicule s'est ensuite renversé pour se placer en position horizontale en l'air. SpaceX n'a pas précisé s'il avait réussi à atteindre les 10 kilomètres d'altitude, son objectif, comme lors des précédents tests. La fusée est ensuite redescendue se poser sur une piste tout près du lieu de décollage, en se replaçant auparavant à la verticale.

Début mars, un autre prototype, SN10, avait lui aussi réussi à atterrir, mais il avait finalement explosé quelques minutes après s'être posé au sol. Auparavant, SN8 et SN9 avaient été lancés respectivement en décembre et début février, mais s'étaient écrasés dans de grandes boules de feu au moment de leur retour au sol. Enfin, fin mars, SN11 avait décollé dans un épais brouillard, mais le test s'était là encore soldé par une explosion.

Futur vaisseau pour Mars

Ces essais se produisent dans une zone quasi-déserte, près de la frontière avec le Mexique et au bord du golfe du Mexique, un lieu suffisamment vide pour qu'un accident ou une explosion ne cause pas de dommages, ni ne fasse de victimes.

Starship est appelée à devenir la fusée de choix de SpaceX pour aller un jour sur Mars. La future fusée sera composée, en plus du vaisseau habité, d'un premier étage appelé Super Heavy. Le tout mesurera 120 mètres de hauteur et sera capable d'emporter 100 tonnes à son bord. En attendant, c'est Starship - modifiée d'ici là - que la Nasa a choisi pour amener les prochains astronautes américains sur la Lune dans le cadre du programme américain Artemis. 

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Les astronautes seront lancés depuis la Terre par une autre fusée, SLS, développée par la Nasa, qui s'amarrera à une station orbitale lunaire appelée Gateway. C'est là que Starship devra les y attendre, prête à recevoir les astronautes pour la dernière étape du voyage jusqu'à la surface de la Lune.

Mais la semaine dernière, la société concurrente Blue Origin, qui avait également répondu à l'appel d'offres de l'Agence spatiale américaine, a déposé une plainte, pour protester contre la décision de la Nasa de choisir SpaceX.

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