Une sonde japonaise rapporte sur Terre de la poussière d'astéroïde

Une sonde japonaise rapporte sur Terre de la poussière d'astéroïde

PROUESSE - Sous les acclamations des scientifiques, une sonde japonaise a ramené dans la nuit de samedi à dimanche de la poussière provenant d'un astéroïde lointain. De tels matériaux, qui fourniront des indices sur le système solaire à sa naissance, n'avaient encore jamais été obtenus.

Elle pourrait nous renseigner sur la naissance de notre univers naissance il y a 4,6 milliards d'années. De la poussière d'un lointain astéroïde a été largué sur Terre sous les hourras des scientifiques par une sonde japonaise dans la nuit de samedi à dimanche. La sonde Hayabusa-2 ("faucon pèlerin" en japonais) avait été lancée en 2014 et avait prélevé l'an dernier une centaine de milligrammes de particules de l'astéroïde Ryugu ("palais du dragon"), situé à plus de 300 millions de kilomètres de la Terre.

La composition des corps célestes de grande taille comme la Terre change radicalement après leur formation, sous l'effet de la température et de la pression, contrairement à celle des astéroïdes, beaucoup plus petits, a expliqué le chef de la mission Makoto Yoshikawa. "On peut donc penser que des substances datant de 4,6 milliards d'années s'y trouvent toujours." La présence éventuelle de matières organiques pourrait nous renseigner sur la manière dont la vie est apparue sur Terre, a-t-il ajouté.

Les échantillons récupérés dans le désert australien

La capsule contenant les échantillons a pénétré dans l'atmosphère terrestre peu avant 02h30 du matin dimanche au Japon (18h30 samedi en France). Ce petit conteneur s'était séparé de la sonde samedi et l'agence spatiale japonaise (Jaxa) a déclaré ce dimanche matin qu'il avait été récupéré grâce à des balises dans le désert de Woomera, au sud de l'Australie, en utilisant des cartes et des ondes radio. "Après six ans de voyage spatial, nous avons été capables de ramener ce matin une boîte à trésors", a déclaré le chef de projet Yuichi Tsuda lors d'une conférence de presse.

Nous n'avons jamais eu de tels matériaux.- Motoo Ito, chercheur à la Japan Agency for Marine-Earth Science and Technology

Protégés de la lumière du soleil et des radiations, les échantillons feront l'objet en Australie d'examens préliminaires pour détecter notamment des émissions de gaz avant d'être envoyés par avion au Japon, fait savoir la Jaxa dans un communiqué. Lors de sa mission, la sonde, de la taille d'un réfrigérateur, a prélevé en 2019 sur l'astéroïde à la fois de la poussière de surface et des substances obtenues par forage. Une prouesse technique, car pour récupérer ces échantillons, Hayabusa-2 ne pouvait pas se poser. S'approchant au plus près de la surface de l'astéroïde, elle a donc aspiré en moins d'une seconde les particules de roche.

La moitié de la matière recueillie sera partagée entre la Jaxa, la Nasa et des organisations internationales, et le reste sera conservé pour des études futures, au fur et à mesure des progrès de la technologie analytique. "Nous n'avons jamais eu de tels matériaux (...) de l'eau et des matières organiques feront l'objet de recherches", a dit Motoo Ito, chercheur à la Japan Agency for Marine-Earth Science and Technology. "On vit un moment historique. Ce sont les premiers échantillons d'un astéroïde carbonique qu'on ramène sur Terre", se réjouit également Patrick Michel, membre de l'équipe Hayabusa-2 et chercheur au CNRS auprès de TF1.

Deux autres astéroïdes en vue

Les scientifiques de l'agence spatiale japonaise prévoient désormais de prolonger la mission de la sonde de plus de dix ans en ciblant deux nouveaux astéroïdes. Hayabusa-2, qui reste en "parfait état" selon Yuichi Tsuda, effectuera d'abord une série d'orbites autour du soleil pendant environ six ans pour enregistrer des données sur la poussière dans l'espace interplanétaire et observer des exoplanètes. La sonde s'approchera ensuite de sa première cible en juillet 2026. Tout en restant à une certaine distance de l'astéroïde 2001 CC21, les scientifiques espèrent néanmoins qu'elle pourra le photographier "en passant à grande vitesse". Hayabusa-2 se dirigera ensuite vers sa cible principale, 1998 KY26, un astéroïde sphérique d'un diamètre de seulement 30 mètres. Lorsque la sonde l'atteindra en juillet 2031, elle sera à environ 300 millions de kilomètres de la Terre. 

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La sonde est le successeur du premier explorateur d'astéroïdes de la JAXA, Hayabusa. En 2010, cette sonde a ramené de la poussière d'un plus petit astéroïde, en forme de pomme de terre, à l'issue d’une odyssée de sept ans, déjà saluée comme un exploit scientifique.

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