A quelle famille appartenait le Macrauchenia, cet animal mi-chameau mi-tapir ? La science a enfin percé ses secrets

A quelle famille appartenait le Macrauchenia, cet animal mi-chameau mi-tapir ? La science a enfin percé ses secrets

ANIMAL FANTASTIQUE - Depuis deux siècles, les scientifiques s'arrachaient les cheveux pour découvrir le mystère du Macrauchenia, "l'animal le plus étrange jamais découvert". Ce mardi, des chercheurs ont annoncé avoir enfin trouvé d'où cette créature puisait ses origines.

Mi-chameau, mi-tapir, le Macrauchenia a intrigué de nombreux chercheurs. Depuis que ses ossements ont été découverts par Charles Darwin en 1834 lors d'une expédition en Amérique du Sud, les biologistes s’escrimaient à éluder les origines de cette drôle de créature disparue sans laisser de descendant. Finalement, le suspens s’est arrêté net ce mardi quand des scientifiques ont annoncé lui avoir trouvé une famille. "Pour la première fois, nous avons pu séquencer l'ADN de cette espèce et nous avons déterminé sa place dans l'arbre de l'évolution", explique à l'AFP Michael Hofreiter, de l'Université de Potsdam en Allemagne, coauteur de l'étude.

"L'animal le plus étrange jamais découvert"- Darwin

Cousin du lama, animal aquatique dont la trompe aurait servi de tuba... Depuis près de deux siècles, les scientifiques ont écumé en vain toutes les idées les plus farfelues pour tenter de percer les secrets du Macrauchenia. "Imaginez un chameau sans bosse, avec des pieds de rhinocéros et le crâne d'une antilope saïga", s'amuse Michael Hofreiter. 

Pour Darwin, il était "l’animal le plus étrange jamais découvert". Afin de résoudre l'énigme, une équipe de chercheurs de l'Université de Potsdam et du Muséum américain d'histoire naturelle a employé les grands moyens. Grâce à des techniques de pointe, ils sont parvenus à séquencer 80% du génome mitochondrial - l'ADN transmise par la mère - de l'animal de l'ère glaciaire à partir d'un fossile trouvé dans une grotte du sud du Chili. 

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Résultat, la créature aurait des liens de parenté avec la famille des Périssodactyles qui comprend, actuellement, les chevaux, les tapirs et les rhinocéros. Il aurait divergé des Périssodactyles modernes il y a 66 millions d'années. Seul un mystère demeure, celui de sa disparition. "Nous ne savons vraiment pas : à cause des hommes, des changements climatiques ou une combinaison des deux ? La question reste ouverte", avoue le chercheur.

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