50 ans d'Apollo XI : qui est le dernier homme à avoir marché sur la Lune ?

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La Lune avant Mars : la conquête spatiale redécolle

PORTRAIT - Il est encore à ce jour le dernier astronaute de la Nasa à avoir marché sur la Lune. A l'occasion des 50 ans des premiers pas de Neil Amrstrong sur notre satellite, focus sur l'un des artisans du succès du programme Apollo : Eugene Cernan, dit "Gene".

Ils ne sont que quelques "happy few" à y avoir mis les pieds. Le commandant Eugene Cernan, dit "Gene", est le dernier humain à avoir marqué de son empreinte le sol sacré de notre satellite. Du 11 au 14 décembre 1972, lors de la mission Apollo XVII, ultime volet du glorieux programme spatial américain pour envoyer des hommes sur la Lune, il a exploré, avec son coéquipier Harrison Schmitt, la vallée Taurus-Littrow, une plaine de lave entourée de montagnes, en bordure de la mer de la Sérénité. 


Au cours de trois sorties en scaphandre, d'une durée totale de 22 heures et 4 minutes, Cernan et Schmitt -le premier et unique géologue envoyé sur la Lune- récoltent 110,4 kg de roches et parcourent à bord de leur "jeep lunaire" près de 36 kilomètres, établissant ainsi un record. Les deux astronautes réalisent dans le même temps un autre exploit –moins officiel- de vitesse : 18 km/h en descente, lors de leur deuxième excursion. 

Alors que nous quittons la Lune ici, à Taurus-Littrow, nous partons comme nous sommes venusGene Cernan, le dernier marcheur lunaire.

Les deux astronautes passeront au total trois jours sur la surface de la Lune. Avant de repartir vers la Terre, alors qu'il se tient au pied du vaisseau Challenger, le nom du module lunaire d'Apollo XVII, Cernan en profite pour graver dans le régolite les initiales de l'une de ses filles, Teresa. En remontant, il prononce cette phrase aujourd'hui tombée dans l'oubli : "Alors que nous quittons la Lune ici, à Taurus-Littrow, nous partons comme nous sommes venus, si Dieu le veut, et comme nous devrions revenir, avec paix et espoir pour toute l’humanité."


Depuis la mission Apollo XVII, quarante-six ans se sont écoulés et aucun Terrien n’est retourné sur la Lune. Gene Cernan, décédé en 2017 à l’âge de 82 ans, n’aura donc pas vu ne serait-ce que l’amorce d’un nouveau programme d’exploration lunaire.

La 3e sortie en scaphandre de l’histoire du vol spatial

Né en 1934 à Chicago, dans l’Illinois, Gene Cernan suit d’abord un cursus universitaire scientifique, avant de rejoindre les rangs de l’US Navy. Il devient alors pilote de chasse dans la marine de guerre américaine. Au printemps 1963, la course à l’espace bat son plein. Il intègre le corps des astronautes de la Nasa. 


Trois ans plus tard, lors de la mission Gemini 9, il effectue la troisième sortie dans l’espace en scaphandre de l’histoire du vol spatial (après Alexei Leonov et Edward White). Pendant deux heures, l'Américain doit se mouvoir à l’arrière de la capsule Gemini et essayer un "jetpack" destiné à faciliter ses déplacements dans le vide spatial. Mais il éprouve de grandes difficultés et, alors que le vaisseau rentre dans l’ombre de la Terre, il doit revenir à bord.

L'un des rares à se rendre deux fois autour de la Lune

Gene Cernan fait aussi partie du club très fermé des astronautes qui sont allés deux fois autour de la Lune (avec John Young et Jim Lovell). Avant Apollo XVII, il a été l'un des trois membres d'équipage de la mission Apollo X, ultime répétition avant l'alunissage historique du 20 juillet 1969, aux côtés de John Young et de Tom Stafford. Avec ce dernier, aux commandes du module lunaire Snoopy, il est descendu à une altitude de 14 kilomètres au-dessus de la surface lunaire.


Les deux astronautes avaient pour mission de larguer son étage de descente et de remonter pour retrouver John Young, resté dans le vaisseau Charlie Brown. Les choses ne se sont pas déroulées exactement comme prévu. Au moment de la séparation, le module lunaire a commencé à partir en vrille et Gene Cernan n'a pas pu s'empêcher de lâcher un juron ("Mother fucker !", que l'on peut traduire par "fils de p***" en français), le premier en direct à la télévision.

Plus que quatre marcheurs lunaires encore en vie

Le programme spatial Apollo, victime d'arbitrages budgétaires et du désintérêt des politiques, sera interrompu à l'issue de la mission Apollo XVII, même s'il ne sera officiellement arrêté que trois ans plus tard, en 1975. Des douze astronautes qui ont marché sur la Lune, aujourd’hui, il n’en reste plus que quatre encore en vie : Buzz Aldrin (Apollo XI), David Scott (Apollo XV), Charlie Duke (Apollo XVI) et Harrison Schmitt (Apollo XVII). Marcheur lunaire est une espèce en voie d'extinction. En attendant la relève...

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