À 3h54 cette nuit, nous serons en automne : qu'est-ce que l'équinoxe et pourquoi sa date varie-t-elle ?

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DATE - L'équinoxe d'automne a lieu ce dimanche 23 septembre 2018 à 3h54 du matin. Cet événement astronomique marque la fin de l'été et le passage à une nouvelle saison. On vous explique pourquoi sa date varie selon les années.

L’été est déjà presque derrière nous. Ce vendredi 23 septembre marque le passage à une nouvelle saison, avec l’équinoxe d’automne. Cette année, comme l'ont calculé les astronomes de l’Institut des mécaniques célestes et du calcul des éphémérides (IMCCE) à l'observatoire de Paris, le moment précis de l'équinoxe aura lieu précisément 3h54 en France. Qui dit automne dit également moins de soleil : nous allons perdre jusqu'à 4 minutes d'ensoleillement théorique par jour au cours des trois prochains mois.

C'est quoi exactement un équinoxe ?

Le terme vient du latin aequinoctium, composé de aequus, qui signifie "égal", et de nox, pour "nuit".  L'équinoxe d'automne correspond à moment de l'année où le soleil se trouve au zénith à l'équateur terrestre, ses rayons formant un angle droit avec l’axe terrestre et se répartissant uniformément sur les deux hémisphères de notre planète.  A cet instant précis, la durée de la nuit est égale à celle du jour partout sur le globe. Le phénomène a lieu deux fois par an, aux débuts de l'automne et du printemps.

Comment est fixée la date ?

Contrairement à une idée reçue bien répandue, les saisons ne commencent pas toujours les 21 du mois. La Terre tourne autour du soleil en 365 jours, 5 heures et 46 minutes, et non exactement en 365 jours. De ce fait, l’équinoxe d’automne varie chaque année et peut tomber entre le 21 et le 24 septembre. La durée de ce rendez-vous astronomique, en revanche, ne change pas d’une année à l’autre. La saison d'automne durera trois mois, et ce jusqu’au solstice d’hiver, qui marque le jour le plus court de l’année. Celui-ci aura lieu le jeudi 21 décembre prochain, alors que l’équinoxe de printemps 2019 aura lieu le mardi 20 mars.

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