L'automne, c'est aujourd'hui : tout ce qu'il faut savoir sur l'équinoxe et ses variations de date

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DATE - L'équinoxe d'automne a lieu ce lundi 23 septembre 2019 à 9H50. Cet événement astronomique marque la fin de l'été et le passage à une nouvelle saison. On vous explique pourquoi sa date varie selon les années.

Non, l'automne ne commence pas ce dimanche. Mais ce lundi. Ce 23 septembre 2019 marque le passage à une nouvelle saison, avec l’équinoxe d’automne. Cette année, comme l'ont mesuré les astronomes de l’Institut des mécaniques célestes et du calcul des éphémérides (IMCCE) à l'observatoire de Paris, l'équinoxe a lieu précisément à 9h50 - et 11,81 secondes - en France. Qui dit automne dit également moins de soleil : nous allons perdre jusqu'à 4 minutes d'ensoleillement théorique par jour au cours des trois prochains mois.

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C'est quoi exactement un équinoxe ?

Le terme vient du latin aequinoctium, composé de aequus, qui signifie "égal", et de nox, pour "nuit".  L'équinoxe d'automne correspond à moment de l'année où le soleil se trouve au zénith à l'équateur terrestre, ses rayons formant un angle droit avec l’axe terrestre et se répartissant uniformément sur les deux hémisphères de notre planète.  A cet instant précis, la durée de la nuit est égale à celle du jour partout sur le globe. Le phénomène a lieu deux fois par an, aux débuts de l'automne et du printemps.

Comment la date est-elle fixée ?

Contrairement à une idée reçue bien répandue, les saisons ne commencent pas toujours les 21 du mois. La Terre tourne autour du soleil en 365 jours, 5 heures et 46 minutes, et non exactement en 365 jours. De ce fait, l’équinoxe d’automne varie chaque année et peut tomber entre le 21 et le 24 septembre. La durée de ce rendez-vous astronomique, en revanche, ne change pas d’une année à l’autre. La saison d'automne durera trois mois, et ce jusqu’au solstice d’hiver, qui marque le jour le plus court de l’année. Celui-ci aura lieu, toujours selon l'IMCCE, le dimanche 22 décembre prochain, à 4H19 - et 25 secondes !

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