Aux Etats-Unis, un jeune paraplégique parvient à remarcher grâce à la stimulation d'électrodes

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MIRACLE DE LA SCIENCE - Aux Etats-Unis, un jeune Américain paraplégique a pu regagner le contrôle et l'usage de ses jambes grâce à la stimulation électrique dans la zone abdominale. Au total, sur un an, il a réussi à parcourir l'équivalent de la longueur d'un terrain de football.

Un jeune homme paraplégique a retrouvé l'usage de ses jambes grâce à des électrodes. Cet Américain de 29 ans s'était retrouvé totalement paralysé des jambes après un accident de motoneige qui avait endommagé sa moelle épinière au niveau du milieu du dos. Il pouvait plus bouger ni sentir quoi que ce soit en dessous de la lésion. Dans le cadre d'une étude américaine publiée lundi 24 septembre par Nature Medicine et débutée en 2016, les chirurgiens de la clinique Mayo de Rochester dans le Minnesota  ont installé un implant porteur d'une électrode dans l'espace péridural, en-dessous de la zone lésée de sa colonne vertébrale. 


Cette électrode, reliée à un stimulateur implanté dans la région abdominale, était connectée sans fil à une commande extérieure. Le jeune homme, âgé aujourd'hui de 29 ans, a ensuite suivi des sessions de stimulation électrique et d'exercices physiques combinés pendant 43 semaines. Au bout de deux semaines, il pouvait déjà se lever et faire des pas, soutenu par  un harnais, sous stimulation électrique.

En un an, il parcourt 102 mètres sur ses pieds

Durant 113 sessions d'entrainement réparties sur un an, les chercheurs de la clinique Mayo et de l'Université UCLA ont ajusté les exercices pour donner le maximum d'indépendance au patient. Le jeune paraplégique est ainsi parvenu à marcher sans harnais, avec  l'appui fourni par le déambulateur ou en se tenant aux barres sur un tapis  roulant, et même à trouver son équilibre sans regarder ses jambes dans un miroir. Au total, sur un an, il a réussi à parcourir 102 mètres, soit la longueur d'un terrain de football, précise l'étude dirigée par le docteur Kristin Zhao et le docteur Kendall Lee.


"C'est la première fois qu'on peut mettre en oeuvre chez un homme totalement paralysé du bas du corps un processus de marche sur tapis roulant ou avec déambulateur", souligne la Dr Kristin Zhao. Dans de précédentes expérimentations, des volontaires paraplégiques avaient été capables sous stimulation électrique de bouger volontairement les hanches,  les chevilles ou les orteils, mais pas de marcher.

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"L'étude montre qu'après implant et sous stimulation électrique, le patient a pu regagner le contrôle volontaire de ses jambes", a observé Kendall Lee lors d'une conférence de presse, tout en reconnaissant que "le mécanisme précis qui a rendu cela possible reste inconnu". "L'étude montre que le système nerveux central peut s'adapter après une blessure grave, et qu'avec des interventions comme la stimulation péridurale, on peut regagner un certain contrôle des fonctions motrices", ajoute le Dr Zhao.


Toutefois, "il faut souligner qu'en dépit des succès obtenus pendant l'étude, le patient continue de mener sa vie quotidienne en chaise roulante",  souligne-t-elle. En effet, dès que la stimulation électrique s'arrêtait, l'homme revenait à son état de paralysie initiale, et il n'a pas regagné de sensation corporelle.

L'étude porte en outre sur un seul individu, et "il faut poursuivre la recherche dans ce domaine pour mieux comprendre qui peut bénéficier de ce type  d'intervention", estime le Dr Zhao. Ce travail vient renforcer, avec d'autres expérimentations, l'idée que "des fonctions qu'on pensait définitivement perdues" pourraient être remises en marche grâce aux technologies nouvelles.

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