Glissant de vie à trépas, l'étoile géante Bételgeuse accapare l'attention des astronomes du monde entier

Située dans la constellation d'Orion, cette super géante rouge est presque mille fois plus grosse que le Soleil
Sciences

ASTRONOMIE - L’étoile géante Bételgeuse, l’une des dix plus brillantes de la Voie lactée, a perdu de sa luminosité depuis mi-novembre. Un signe avant-coureur de son explosion prochaine ? Peut-être.

Rien n’est éternel, pas même les étoiles. Bételgeuse, l'une des plus brillantes de la Voie lactée, s’apprête à passer de vie à trépas. Sa luminosité diminue inexorablement depuis quelques semaines. Et l'événement met le petit monde des astronomes en ébullition, car il pourrait annoncer son explosion en supernova, phénomène rarissime dans notre galaxie. Nichée dans la constellation d'Orion, cette super-géante rouge, presque mille fois plus grosse que le Soleil, brille intensément dans le ciel d'hiver, où elle est visible à l'œil nu grâce à sa couleur orange.

Ce corps céleste figurait parmi les dix étoiles les plus brillantes de la galaxie, mais depuis la mi-novembre, "sa luminosité a chuté de manière drastique, de l'ordre de 70%", explique à l'AFP Pierre Kervalla, de l'Observatoire de Paris - PSL. En décembre dernier, avertis de ce changement par des amateurs, des astronomes ont enclenché une vaste campagne d'observation, mobilisant les plus grands télescopes de la planète, dont le Very Large Telescope au Chili. 

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Des centaines d'astronomes amateurs mis à contribution

"C'est l'ébullition ! Nous avons monté un groupe de recherche à travers le monde pour utiliser tous les instruments capables d'imager la surface de Bételgeuse", témoigne Eric Lagadec, astrophysicien à l'Observatoire de la Côte d'Azur. Depuis, des centaines d'astronomes amateurs sont mis à contribution et "passent leurs nuits dans leurs jardins ou leurs sites d'observation favoris" afin d'apporter des mesures complémentaires, raconte ce chercheur du CNRS. Plusieurs hypothèses sont avancées : il pourrait s'agir d'une éjection de gaz formant de la poussière et cachant le rayonnement ou ... de la mort de Bételgeuse.

Ce dernier scénario se solderait par une explosion en supernova. S'il semble peu probable dans un avenir proche, il fait rêver les astronomes : l'astre en fin de vie n'ayant plus de "carburant" (issu de la fusion nucléaire), son cœur s'effondrerait sur lui-même et formerait une étoile à neutrons, un objet très compact qui crée une onde de choc disloquant complètement l'étoile, le tout en quelques heures seulement.

Un point aussi brillant que la Lune, visible nuit et jour

Depuis la Terre, on observerait alors à l'œil nu un point aussi brillant que la Lune dans la voûte céleste, de nuit comme de jour. A cela s'ajouterait un joli spectacle, "celui d'un écho de lumière se propageant autour, comme des ronds dans l'eau", précise Pierre Kervalla. Ensuite, au bout de plusieurs semaines, ce point disparaîtrait et formerait une nébuleuse, visible dans le ciel pendant des milliers d'années, à l'instar de celle du Crabe, résidu de la supernova survenue en 1054 (qui fut rapportée par des astronomes chinois).

"Ce serait un spectacle inoubliable pour l'humanité entière. J'espère pouvoir voir une supernova de mon vivant", confie Eric Lagadec. Et pour cause : ce phénomène n'arrive qu'une fois par siècle dans la Voie lactée. L'explosion de Bételgeuse est attendue puisque l'astre, âgé de "seulement" 10 millions d'années, est bel et bien en fin de vie. Cependant,  il est difficile de prédire précisément quand elle mourra, car il n'existe aucun signe annonciateur : "C'est un peu comme un séisme, la veille de l'explosion, l'étoile sera pareille", souligne Pierre Kervalla. 

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EXPLORE - Admirez cette supernova, née de la fusion d'étoiles à neutrons

Dans quelques semaines comme... dans 100.000 ans

De fait, cela pourrait donc arriver dans les semaines qui viennent comme... dans 100.000 ans. "Nous n'avons aucun moyen de le savoir", reconnaît Andrea Chiavassa, astrophysicien CNRS au laboratoire Lagrange de l'Observatoire de la Côte d'Azur. Quoi qu'il en soit, cela serait sans danger pour notre planète, dont Bételgeuse est distante de 600 années-lumière. "Si on la voit exploser d'ici, cela signifiera que l'explosion a eu lieu physiquement il y a 600 ans", rappelle Pierre Kervalla. 

Sur le plan scientifique, l’événement permettrait aux astronomes de suivre directement, et pour la première fois de l'histoire, les différentes phases de l'explosion, une précieuse jauge pour mesurer l'expansion de l'Univers. "On comprendrait aussi ce qui va arriver à la future génération d'étoiles", selon Andrea Chiavassa.

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