Grâce à ce robot-pigeon, les drones de demain voleront comme des oiseaux

Ce robot-pigeon a permis à des chercheurs de Stanford d'en savoir plus sur la manière dont les oiseaux utilisent leurs ailes.
Sciences

Toute L'info sur

Quel futur pour demain ?

INNOVATION - Ce drone un peu étrange possède des ailes formées de quarante plumes de pigeon. En s'inspirant de la nature, une discipline connue sous le nom de biomimétisme, les chercheurs de Standford entendent révolutionner la manière de confectionner les ailes des avions.

Depuis Leonard de Vinci et ses célèbres machines volantes, les inventeurs se creusent la tête pour créer des machines capables de voler aussi agilement, rapidement et gracieusement que des oiseaux. Ce rêve s'est un peu plus rapproché de la réalité la semaine dernière. Des chercheurs américains de l'université de Stanford, en Californie, ont annoncé avoir étudié minutieusement les ailes de cadavres de pigeons pour créer le "PigeonBot", une sorte de drone avec des ailes formées de quarante plumes… de pigeon. 

"Les ingénieurs en aérospatiale et en matériaux peuvent désormais commencer à repenser comment concevoir et confectionner des ailes et matériaux qui se transforment aussi habilement que le font les oiseaux",  explique David Lentink, professeur en génie mécanique à Stanford et auteur de deux articles décrivant les résultats de cette étude dans les revues Science et Science Robotics

"Scrute la nature, c'est là qu'est ton futur"

"Scrute la nature, c'est là qu'est ton futur". Cette citation, attribuée à Leonard de Vinci, est devenue le fer de lance d'une nouvelle discipline, le biomimétisme.  Comme son nom l'indique, cette science vise à s'inspirer du monde qui nous entoure pour y dénicher des solutions innovantes. Tous les animaux à quatre membres, y compris les dinosaures, proviennent e effet d'un ancêtre qui avait cinq doigts au bout de ses membres, qui sont devenus avec le temps des mains, des pattes, des nageoires ou des ailes. Les oiseaux d'aujourd'hui, comme les pigeons, ont gardé trois doigts. En étudiant leurs ailes dans une soufflerie, les chercheurs ont remarqué que leurs poignets et leurs doigts permettaient de contrôler avec précision la position de leurs plumes et l'envergure de leurs ailes.

Lors d'essais en vol, la manipulation du poignet et des doigts a déclenché des virages serrés et précis, la preuve selon les chercheurs que les oiseaux utilisent principalement ces doigts pour se diriger en vol. Les équipes ont aussi découvert comment les oiseaux adaptent leurs ailes en vol : les plumes adjacentes peuvent se coller ensemble avec une micro-structure fonctionnant comme du Velcro pour rendre le voyage plus fluide. Ces plumes s'accrochent entre elles quand l'aile s'étend et se détachent à nouveau lorsqu'elle se contracte, la rendant plus résistante aux turbulences.

Lire aussi

Les scientifiques ont remarqué que des structures similaires existaient chez de nombreuses espèces d'oiseaux, mis à part les chouettes qui peuvent ainsi voler plus silencieusement. Ces structures qui imitent le Velcro, connues sous le nom de "lobate cilia", pourraient avoir une large gamme d'utilisation, du domaine médical à l'aérospatial. Cela représente pour David Lentink et ses collègues de nombreuses sources d'inspirations pour de futures recherches. 

EN PODCAST

Tous nos podcasts sont à écouter ici.

Sur le même sujet

Et aussi

Lire et commenter

Alertes

Recevez les alertes infos pour les sujets qui vous intéressent