La danse de communication des abeilles décryptée par des biologistes américains

Les abeilles sont utiles à la reproduction des trois quarts des plantes dans le monde.

NATURE - Des biologistes américains ont étudié pendant deux ans la manière dont les abeilles dialoguent entre elles. Leurs travaux ont pour objectif d'aider à la préservation de ces insectes bicolores.

Les facultés intellectuelles des abeilles fascinent. On sait depuis longtemps qu'elles secouent leur derrière pour échanger des informations avec leurs congénères. Ces mouvements leur permettent en effet d’indiquer la direction, mais aussi la distance des sources alimentaires exploitables. Cette danse, c’est ce qu’on appelle un langage iconique, à l'image par exemple  du fait de "montrer du doigt" chez les humains.

Une équipe de biologistes américains a décodé plus de 1.500 de ces danses afin de mieux comprendre les préférences alimentaires des abeilles, et ainsi aider à la protection de ces insectes dont les populations déclinent. "Chez les abeilles, la chose la plus intéressante est leur mode de communication", soutient Morgan Carr-Markell, doctorante à l'université du Minnesota et auteure principale de l'étude parue dans la revue scientifique Plos One.

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Une seconde de vibration équivaut à environ 750 m

La scientifique explique son objectif à l'AFP : "aider les gestionnaires de terres qui voudraient planter au profit des abeilles". Les travaux de son équipe de recherche ont donc porté principalement sur deux questions : quels types de fleurs sont les plus prisés pour leur pollen et leur nectar, les deux sources principales d'alimentation des abeilles ? Et quand partent-elles à la recherche de nourriture ? 

Les biologistes ont d'abord commencé par installer des colonies d'abeilles dans des ruches d'observation vitrées sur deux sites du Minnesota : avant la colonisation par les Européens à la fin du XVIe siècle, cet Etat du nord des Etats-Unis était couvert de prairies, mais celles-ci n'occupent aujourd'hui plus que 2% de sa superficie. C'est l'une des raisons du déclin des abeilles là-bas, un recul dangereux pour tout l'écosystème puisque les insectes ont un rôle crucial de pollinisation.

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Pendant deux ans, de 2015 à 2017, l'équipe a ainsi enregistré les danses des abeilles femelles sur le "dance floor", une surface à l'entrée des ruches. Selon leurs observations, les abeilles effectuent une danse dans laquelle elles font vibrer leur abdomen de façon à décrire l'angle, par rapport au Soleil, qui indique la direction de la nourriture, par exemple, 270° par rapport au Soleil (0° est la direction du Soleil, 180° est la direction opposée, 270° est à gauche). Pour la distance, l'abeille fait varier la durée de la vibration de son corps : une seconde équivaut à environ 750 mètres. Enfin, plus la source de nourriture est abondante, plus l'abeille va répéter la danse, et effectuer des rotations rapides.

Le fonctionnement de ce moyen de communication est expliqué en détail dans une vidéo (en anglais) sur la plateforme YouTube (voir ci-dessous). 

Le résultat des observations de 1.528 danses ont montré que "les abeilles communiquaient plus fréquemment avec leurs sœurs (les mâles n'ont qu'un rôle chez les abeilles, celui de procréer, ndlr) )à propos de sources de nectar dans des prairies vers la fin de la saison de recherche de nourriture", c'est-à-dire en août et septembre. Cela pourrait s'expliquer par le fait que les colonies se préparent à l'hiver, selon Morgan Carr-Markell.

Nous pouvons dire avec certitude que les abeilles classaient sept types de prairies comme de très bonnes sources de pollen.- Morgan Carr-Markell, doctorante à l'université du Minnesota.

Les chercheurs ont également découvert quels types de fleurs étaient considérés comme très intéressants par les abeilles. Ils ont isolé certaines abeilles (en les plaçant dans une cage glacée pour les assommer) et ont prélevé, analysé et séquencé le pollen chargé sous leurs pattes. "Nous pouvons dire avec certitude que les abeilles classaient sept types de prairies comme de très bonnes sources de pollen", souligne la chercheuse auprès de l'AFP. 

Les abeilles jouent un rôle essentiel dans la reproduction des trois quarts des plantes dans le monde, en transférant le pollen des fleurs mâles vers les femelles. Savoir quels sont leurs mets de choix peut bénéficier in fine à toutes ces plantes. "Si les colonies sont bien nourries, elles peuvent mieux résister aux pesticides et aux pathogènes, et à tout ce qui fait pression sur elle", conclut la scientifique.

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