Le corbeau est-il plus malin qu'un enfant de 5 ans ?

Le corbeau est-il plus malin qu'un enfant de 5 ans ?

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ANIMAUX - Des chercheurs ont découvert que certains corbeaux sont capables de confectionner des outils à partir de plusieurs pièces. Une capacité cognitive que les humains acquièrent en général vers l'âge de 5 ans.

On savait déjà les corbeaux dotés d’une intelligence remarquable. Mais de là à faire mieux que des humains... Dans une nouvelle étude, publiée mercredi 24 octobre dans la revue Scientific Reports, une équipe internationale de chercheurs de l’institut d’ornithologie Max Planck et de l’université d’Oxford (Royaume-Uni) a découvert que nos amis les corvidés étaient parfois plus malins que des enfants de maternelle.


Pour arriver à cette surprenante conclusion, ils ont présenté à huit corbeaux néo-calédoniens une boîte à casse-tête que ces derniers n’avaient jamais aperçue auparavant. L’objet de forme rectangulaire possédait une fente à l’avant, ainsi qu’une ouverture plus large sur un des côtés. A l’intérieur, les scientifiques avaient placé un petit récipient contenant une récompense : un morceau de viande.

Lors de la première phase de l’expérience, les chercheurs ont disposé volontairement des bâtonnets à proximité de la boîte. Pour parvenir à récupérer la récompense, les volatiles devaient récupéré un bâtonnet puis l'insérer dans la fente, située à l’avant de la boîte, puis s’en servir pour pousser la récompense jusqu’à l’ouverture (comme dans l'exemple ci-dessus). Les huit oiseaux ont passé le test sans aucune difficulté, selon le compte-rendu.


Pour la deuxième phase de l’expérience, les scientifiques ont augmenté la difficulté. Ils ont laissé la récompense à l’intérieur de la boîte, mais ont retiré les bâtonnets. A la place, ils ont disposé un outil -une tige- plus court. Pour atteindre la nourriture, les oiseaux devaient utiliser cette tige, l'introduire dans une autre pour pouvoir en fixer une troisième avant de pouvoir saisir le morceau de nourriture, inatteignable autrement.

Un capacité que les enfants acquièrent à l'âge de 5 ans

Sans aucune aide ou démonstration, quatre des corbeaux (nommés Tumulte, Tabou, Mango et Jungle) ont découvert comment imbriquer ces tiges afin de créer un outil plus long leur permettant d’atteindre la friandise. Et ils ont réalisé  la manœuvre en très peu de temps : seulement  4 à 6 minutes. "La découverte est remarquable parce que les corbeaux n'ont reçu aucune aide ou formation pour faire ces combinaisons, ils l'ont fait par eux-mêmes", a déclaré Auguste von Bayern, de l'Université d'Oxford.

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De précédentes recherches avaient déjà montré la capacité de ces oiseaux à utiliser des outils pour se nourrir, voire d'en inventer. En 2002, une femelle corbeau originaire de Nouvelle-Calédonie, nommée Betty, avait ainsi su confectionner un crochet avec un fil de fer pour attraper sa nourriture au fond d’un cylindre. Constatant qu’avec son bec elle ne pouvait atteindre le petit sac de nourriture, elle s’était saisie du fil de fer, l’avait tordu avec son bec pour en faire un crochet, et avait sorti le butin. 


C’est la première fois, en revanche, que la construction d’outils composés de plus de deux pièces est observée chez un animal autre que l’être humain, notent les chercheurs. Alors que les enfants commencent à utiliser les outils  dès l'âge de 18 mois, ils n'inventent de nouveaux outils adaptés à la résolution d'un problème qu'à l'âge de cinq ans au moins. "Cela ne veut pas dire pour autant que leurs capacités cognitives sont semblables à celle des humains et des grands singes", soulignent les auteurs de l'étude.

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