La planète Mercure est visible à l’œil nu en ce moment, voici comment l'observer

La planète Mercure photographiée par les instruments de la navette spatiale Messenger de la Nasa.

ASTRONOMIE - Pendant quelques semaines, en tout début de soirée, Mercure sera visible lors des premières lueurs du crépuscule. Voici quand et comment l'observer.

Mercure est souvent considérée comme la planète du Système solaire la plus difficile à observer à l’œil nu. Comme elle est la planète la plus proche du Soleil, elle est en effet généralement masquée par la lumière du Soleil. Mais il y a des moments au cours de l’année où Mercure peut être étonnamment facile à repérer lors des premières lueurs du crépuscule, juste après le coucher du Soleil. Et dans l’hémisphère nord, en ce mois de février, nous sommes justement à la bonne période.

Car cet astre est ce qu’on appelle une planète dite "inférieure", du fait que son orbite est plus proche du Soleil que celle de la Terre - elle se trouve à seulement 58 millions de kilomètres de étoile. En conséquence, l'astre apparaît en permanence, de notre point de vue de Terriens, dans le même axe que le Soleil. Au point d'ailleurs qu'une rumeur prétend que le plus célèbre des astronomes Nicolaus Copernicus - qui, au début du XVIe siècle, a établi pour la première fois un modèle de l'Univers qui place le Soleil, plutôt que la Terre, au centre du Système solaire - ne l'aurait lui-même jamais aperçu.

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A quelle heure regarder ?

Pour observer Mercure à l’œil nu, comme le souligne un article de Numerama, il faut respecter un horaire précis :

• Du lundi 3 au dimanche 9 février 2020, entre 18h00 et 18h50.

• Du lundi 10 au dimanche 16 février  2020, entre  18h10 et  19h10.

• Du lundi 17 au dimanche 23 février 2020, entre 18h20 et 18h40.

Ensuite, la luminosité de Mercure chutera lentement puis l'astre s’éclipsera en toute discrétion.

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EXPLORE - Mercure, planète des extrêmes

Où regarder dans le ciel ?

Si le ciel est suffisamment dégagé, pour repérer la planète Mercure, vous pouvez utiliser Vénus comme référence. Cette dernière brille si intensément qu’elle est la première à apparaître lors des premières lumières du crépuscule. Mercure se trouvera juste en bas à sa droite, un petit point brillant au-dessus de l'horizon.

Vous pouvez utiliser également l'application La carte du ciel (Android ou iOS, gratuites), développée par Google. Celle-ci vous permet de repérer dans le ciel les étoiles et les constellations visibles, de jour comme de nuit, grâce à la géolocalisation de votre smartphone. Il vous suffira d'orienter l'appareil en direction du ciel afin de débusquer Mercure.

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