Mars : les images incroyables du cratère de Korolev, rempli de glace sur la planète rouge

Sciences

INÉDIT - Des images incroyablement détaillées nous parviennent de Mars grâce à la mission Mars Express de l'European Space Agency. Ici, un cratère rempli de glace toute l'année contraste avec les dunes dans cette partie de la calotte polaire nord de la planète.

En cette période de fête, qui ne rêve pas d’une balade en ski ou en raquette sur grande étendue de neige fraîche ? Malheureusement, celle ci est un peu loin pour une escapade hivernale de dernière minute. Ce paysage incroyable, aussi appelé cratère de Korolev, se trouve sur Mars. La mission Mars Express de l’European Space Agency (ESA) en a rapporté des images très détaillées qui donnent envie d’y plonger.

Le mystérieux cratère de Korolev

Le cratère porte le nom de l’ingénieur en chef de fusées et engins spatiaux, Sergei Korolev, surnommé "le père de la technologie spatiale soviétique". Cette manifestation naturelle fait 82 kilomètres de diamètre et se trouve au bord d’un vaste terrain rempli de dunes, entourant une partie de la calotte polaire nord de la planète. C’est un exemple particulièrement bien préservé de cratère martien. Il est rempli non pas de neige, mais de glace.

Au centre du cratère, cette couche de glace fait 1,8 km d’épaisseur toute l’année. En effet malgré une réputation de planète sulfureuse, Mars a des températures bien en dessous de nos moyennes hivernales ! Cette glace permanente est due à un phénomène appelé littéralement "piège froid". Le fond du cratère se situe à environ deux kilomètres à la verticale sous son rebord. L'air se déplaçant au-dessus du dépôt de glace se refroidit et s'affaisse, créant une couche d'air froid "bouclier" qui aide la glace à rester stable, l’empêchant de chauffer et de disparaître. 

15ème anniversaire de la mission

La mission Mars Express de l’ESA a été lancée le 2 juin 2003 et a atteint Mars six mois plus tard. Le satellite a lancé son moteur principal et est entré en orbite autour de la planète rouge le 25 décembre. Ce mois marquait donc le 15ème anniversaire du début de son programme scientifique. Ces images sont "une excellente célébration d'un tel événement" selon l'ESA. 

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