Espace : 3, 2, 1.... Premier lancement de Falcon 9 par SpaceX depuis l'explosion de septembre

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ESPACE - La société américaine SpaceX a lancé ce samedi 14 janvier en Californie sa fusée Falcon 9 avec dix petits satellites de communication d'Iridium, marquant la reprise de ses vols quatre mois après un accident en Floride.

C'est un succès pour SpaceX ! Quatre mois après l'explosion de son lanceur dont la cause a été difficile à déterminer, la société américaine a fait décollé samedi 14 janvier en Californie à 17H54 GMT (09H54 locales) sa fusée Falcon 9 avec dix petits satellites de communication d'Iridium. 

Ce lancement était un test crucial pour vérifier si SpaceX a bien déterminé et corrigé la cause apparemment complexe de l'accident du 1er septembre. SpaceX avait conclu que l'accident, survenu lors d'un essai au sol des moteurs, avait résulté d'une défaillance d'un conteneur d'hélium sous pression qui se trouve à l'intérieur du réservoir d'oxygène liquide du second étage de la fusée. Début janvier, un essai statique de mise à feu des moteurs de Falcon 9 s'était avéré concluant et avait ouvert la voie à la reprise des vols. 

Des échecs après une longue série de succès

L'explosion spectaculaire avait non seulement détruit le lanceur mais aussi un satellite de 200 millions de dollars de la société israélienne Spacecom. Un canal du satellite devait être utilisé par le fondateur et patron de Facebook, Mark Zuckerberg, avec l'opérateur français Eutelsat, pour fournir l'accès à Internet à des pays d'Afrique sub-saharienne.  L'accident s'est produit quinze mois après une première explosion d'une fusée Falcon 9 peu après son décollage, le 28 juin 2015. 

La firme d'Elon Musk avait réussi 18 lancements consécutifs entre 2002 et juin 2015 et huit autres d'affilée après la reprise des vols début 2016. SpaceX a surtout réussi à faire atterrir en douceur le premier étage de son lanceur après le tir, pour pouvoir ensuite le réutiliser. Une prouesse technologique qui doit permettre de nettement réduire les coûts de lancement et être plus compétitif.

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Des pertes financières conséquentes

Cette série noire, après plus de treize années de succès ininterrompus qui ont bousculé le secteur du lancement, a jeté un froid parmi les clients de la société californienne fondée en 2002 et toujours dirigée par le milliardaire visionnaire Elon Musk. Ces revers ont aussi eu un impact financier sévère.

Selon le Wall Street Journal, citant une analyse des documents internes auxquels il a eu accès, SpaceX a subi une perte annuelle de 250 millions de dollars et une baisse de 6% du chiffre d'affaires dans l'année qui a suivi le premier accident en 2015. 

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C'est la première fois que le voile est levé sur les résultats financiers de SpaceX qui n'a aucune obligation de les publier, la société n'étant pas cotée en bourse. Ces documents indiquent que pendant cette période de quatre ans et demi avant le premier accident, la société a connu une solide progression de son carnet de commandes pour des contrats de lancement de satellites. 

Après la seconde explosion de Falcon 9 en septembre, les pertes financières se sont encore accrues, selon le WSJ. Interrogé par le quotidien des affaires, SpaceX s'est borné à pointer ses succès et son potentiel. "Nous avons plus de 70 lancements dans notre carnet de commandes qui présentent plus de dix milliards de dollars de contrats", a dit le directeur financier de SpaceX, Bret Johnson, précisant que SpaceX dispose de plus d'un milliard de liquidés et n'a aucune dette.

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