EXPLORE - Une constellation de micro-satellites dans l'espace pour scanner la Terre

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ESPACE - A Tokyo, une start-up s'apprête à lancer 50 satellites, qui prendraient chaque jour des clichés de toutes les zones habitées du globe.

Sur le papier, le projet est simple : lancer une cinquantaine de satellites, alignés sur la même longitude, qui prendraient chaque jour des clichés de toutes les zones habitées du globe, pour créer une base d'imagerie satellite que l'on pourrait explorer dans l'espace mais aussi dans le temps. Une idée simple, tellement simple qu'on se demande presque pourquoi ça n'existait pas déjà. Réponse : le coût.

Il y a quelques années encore, un satellite d'observation pouvait coûter un demi-milliard de dollars, et une centaine de millions de plus pour le lancer dans les airs. Des coûts qui se sont effondrés avec la nouvelle concurrence dans le secteur de l'espace et avec l'arrivée dans les satellites de technologies héritées du grand public. Résultat : on construit aujourd'hui un micro-satellite d'observation pour deux millions de dollars environ, comptez moins d'un million pour le coût du lanceur.

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C'est cette opportunité qui a poussé à la création d'AxelSpace, il y a dix ans, à Tokyo. Dix ans passés à parfaire le design de micro-satellites d'observation et à lancer les premiers pour des clients privés, agences météo et entreprises de transport maritime. Mais le vrai projet, c'est AxelGlobe, la constellation qui commence à prendre forme : trois premiers satellites seront lancés dès 2018. Une fois les cinquante satellites dans les airs, tous pourront consulter les images en ligne, ou les analyser avec des logiciels d'intelligence artificielle, par exemple pour analyser le trafic automobile dans les villes, pour surveiller de vastes zones agricoles, surveiller la déforestation, où garder un œil sur des zones de catastrophe. En permettant de naviguer dans le passé d'un endroit précis, AxelGlobe ouvrirait toutes sortes de nouvelles possibilités.

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