VIDÉO - Bipède et presque autonome : Digit, le robot qui... livre des colis à pied

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MONDE DE DEMAIN - Chaque année, des milliards de colis sont acheminés jusqu’à nos portes par des livreurs. Dans un futur proche, ces derniers pourraient-ils être remplacés par des robots ? Digit est en tout cas le premier robot de livraison qui marche comme un homme. Il vient d'être commercialisé aux Etats-Unis.

Se faire livrer  une pizza ou un colis à domicile par un robot n'est plus une vue de science-fiction. Pour résoudre les problèmes de la livraison du "dernier kilomètre", les entreprises misent désormais sur des machines autonomes. La startup américaine  Agility Robotics a ainsi annoncé début janvier la commercialisation de Digit, un robot de livraison doté de deux jambes. A la différence de ses acolytes, qui ressemblent davantage à des coffres-forts sur roulettes, il a donc l'avantage de pouvoir évoluer dans un environnement conçu par des individus évoluant sur deux jambes. 

De la taille d’un humain de petit gabarit, ce robot bipède est capable de se rendre d’un point A à un point B, avec un colis pouvant atteindre jusqu’à 18 kg entre les bras. Puis de le livrer devant la porte d'entrée d'un client, le tout de manière quasiment autonome. Dans un entretien accordé à la revue spécialisée IEEE Spectrum, le PDG d'Agility Robotics, Damion Shelton, a déclaré que la prise en charge du colis à livrer s'effectue de manière "totalement autonome", mais que la machine doit pour le moment être pilotée par un humain pour se déplacer.

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Radars anti-collision et caméras stéréoscopiques

Digit est doté de radars anti-collision (LIDAR) et de caméras stéréoscopiques – un attirail léger lui permettant de se repérer dans un environnement. Cette faible quantité d’équipements offre en outre une autonomie de batterie intéressante. Si sa vocation première est donc la livraison, Digit peut aussi remplir de nombreuses fonctions, allant de la logistique à la télé-présence en passant par l'inspection industrielle. 

Le constructeur américain Ford a fait l'acquisition des deux premières unités. En mai 2018, le groupe automobile s'est en effet associé Agility Robotics pour développer un nouveau concept de livraison futuriste. Le robot humanoïde sera installé en position fœtale à l’arrière d'une camionnette de livraison autonome conçue par Ford. Une fois arrivé à destination, un bras robotique descendra Digit du véhicule afin qu'il dépose le colis devant la porte d'entrée, puis le récupérera pour le transporter jusqu'à la prochaine adresse de livraison. 

Le directeur de la technologie chez Ford, Ken Washington, estime que des robots comme Digit aideront l'entreprise à rendre les livraisons "plus efficaces et à des prix abordables" pour ses clients à l'avenir. Contactée par The Verge, Agility Rotobtics a  indiqué que le coût de son robot bipède est d'"environ 25 dollars de l’heure". C'est beaucoup plus que pour un livreur humain, sauf que Digit, lui, n'est jamais malade et surtout il ne réclame aucun jour de repos.

Agility Robotics compte fabriquer entre vingt et trente unités au cours de l’année 2020 et espère doubler sa production dès l’année prochaine. Une production relativement modeste qui témoigne de la nature expérimentale de ce lancement commercial, mais aussi et surtout des avancées spectaculaires réalisées ces dernières années dans le domaine de la robotique, notamment en matière d’autonomie et de navigation autonome.

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