EXPLORE - Voici ce qu'il se passe quand deux galaxies entrent en collision

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ESPACE - Sous l'effet des forces gravitationnelles, il arrive parfois que des galaxies entrent en collision. De cette rencontre naît un "nouveau monde". Explications en images avec notre format hebdomaire "Explore".

Dans environ 4 milliards d'années, la Voie lactée, qui héberge notre Système solaire, va être heurtée frontalement par Andromède, une autre galaxie. Celle-ci se situe actuellement à 24 milliards de milliards de kilomètres. Mais elle se dirige inexorablement vers nous. Cette attraction provient de l’effet des forces gravitationnelles respectives exercées par les galaxies, ainsi que de la matière noire invisible qui les entoure.


Ce n’est pas la première fois qu’un tel événement se produira dans le cosmos. Les collisions entre galaxies ne sont en effet pas rares dans l'Univers - elles étaient même fréquentes au début de son histoire quand elles étaient plus proches les unes des autres. Notre galaxie a d’ailleurs ingurgité plusieurs petites galaxies satellites dans le passé. Et elle est en train d'absorber la galaxie du Sagittaire.

Quand deux galaxies s’attirent, la rencontre est souvent explosive. Les gaz et les poussières des deux entités se mélangent et interagissent, parfois avec violence, se détruisant lentement avant de fusionner. De cette collision cataclysmique en ressortira une seule et même galaxie, de forme elliptique et plus massive. La Voie lactée, qui est une galaxie plate, ressortira donc complètement transformée de son choc avec Andromède.


Le Système solaire se retrouvera dans une nouvelle région de la galaxie. Ici et là, de jeunes étoiles apparaîtront dans le ciel nocturne. Les galaxies sont en très grande partie constituées de vide ou de gaz, si bien qu'un choc entre deux étoiles ou planètes est extrêmement rare, étant donné que des très grandes distances les séparent. Rassurons-nous : si l'on en croit les prévisions des astronomes, la Terre et notre Système solaire ont donc très peu de risque d’être détruits. 

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