VIDÉO - Le robot qui... coiffe les cheveux

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MONDE DE DEMAIN - Une équipe de chercheurs de l’Université de Californie du Sud a présenté un bras robotisé capable de brosser les cheveux des gens. Celui-là, on ne l'avait pas vu venir.

De prime abord, en voyant ce bras robotisé à l’action, on pourrait croire à un canular. Pourtant, cette machine un peu étrange est l’aboutissement d’un projet très sérieux mené par des chercheurs en robotique de l’Université de Californie du Sud, aux Etats-Unis. Le professeur d’informatique Stefanos Nikolaidis explique avoir eu l’idée en discutant avec des victimes d’accident vasculaire cérébral (AVC).

En les interrogeant sur les tâches dans lesquelles ils pourraient avoir besoin d’aide, de nombreux patients, notamment des femmes, ont cité le désir d’avoir quelqu’un – ou quelque chose – pour les aider à se brosser les cheveux. Mais bien que ce geste peut sembler anodin pour un humain, c'est loin d'être le cas pour une machine. 

Un robot... encore perfectible

Le robot conçu par Stefanos Nikolaidis avec ses étudiants utilise une caméra pour élaborer une modélisation en trois dimensions de l’arrière du crâne de la personne. Ensuite, un programme informatique prend le relais et analyse en détail son implantation capillaire, de manière à indiquer au bras robotisé comment procéder. Enfin, un peigne en cuivre, doté d’un capteur capable de détecter un contact avec la peau, lui sert d’accessoire. 

La démonstration a eu lieu lors de la conférence NeurIPS, le plus grand événement d'apprentissage automatique au monde, qui se tenait cette semaine à Vancouver, au Canada. Le robot n'a pas réussi à exécuter complètement sa tâche, notamment lorsque la personne avait les cheveux longs. L'électricité statique s'est également révélée être un problème. Surtout, comme vous pouvez le voir dans la vidéo ci-dessus, l'engin a été formé pour brosser les cheveux et non pas pour les façonner dans un style particulier.

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La machine du Pr Nikolaidis n'est cependant pas le premier robot coiffeur. Lors de l’édition 2011 du salon Ceatec de Tokyo (Japon), le géant des nouvelles technologies Panasonic avait présenté un robot capable de laver, masser et sécher les cheveux. Il avait été conçu pour réaliser un type d'action bien précis. Par le passé, ce même bras robotisé s'était déjà illustré en réalisant une tâche encore plus délicate : brosser les dents d'une personne. 

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