VIDÉO - Le robot qui... "ventouse" !

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MONDE DE DEMAIN - Des scientifiques américains et chinois ont créé une pince robotique capable de saisir n'importe quel objet, en s'inspirant des tentacules de la pieuvre. Bluffant !

En voilà une drôle de machine. Des chercheurs d’Harvard (Etats-Unis) et de l’Université de Beihang (Chine) ont récemment dévoilé un prototype de bras robotique pour le moins surprenant. Plutôt que de lui adjoindre une pince ou des doigts, un tentacule artificiel a été greffé à son extrémité. De quoi lui permettre de manipuler un très large éventail d’objets. Si la tâche  peut sembler basique, elle reste un véritable défi pour une machine. 

Certes, grâce au "machine learning" (en bon français, l’"apprentissage machine"), les roboticiens sont dorénavant capables, sans trop de difficultés, d’apprendre à une machine à reconnaître la morphologie et la texture d'un objet, ainsi que les gestes à accomplir pour le saisir et le déplacer. Cependant, pour être formé à effectuer une telle action, un robot a besoin de multiplier les expériences. Un travail particulièrement fastidieux, qui nécessite des heures et des heures d’entraînement en laboratoire.

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Il agrippe tout ce qui lui passe sous la... tentacule

Le "Tencale Bot", comme l'appellent ses concepteurs, n’a pas besoin d’identifier les caractéristiques de l’objet. Grâce à ses petites ventouses, l’engin est capable d’attraper, ou plutôt d'agripper, tout ce qui lui passe sous la… tentacule. Une feuille en plastique souple, une boîte de chocolat, une tasse de café, des tubes à essai, des œufs et même un crabe vivant. 

Pour l’heure, la seule application concrète est une pince qui se pilote en pressant deux boutons : l’un sert à déployer le tentacule, tandis que l’autre permet d’activer les ventouses. Quant à savoir à quoi pourrait servir une telle technologie dans le futur, les scientifiques restent assez flous, à vrai dire. Mais on ne doute pas qu'ils trouveront un jour !

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