VIDÉO - Le crash de la sonde Cassini mis en scène dans un clip hollywoodien

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ESPACE - Cassini va mourir. La sonde lancée en 1997 a étudié pendant 13 ans le système saturnien. Elle effectuera, à partir du 26 avril, sa dernière mission au plus près de la planète aux anneaux. Pour lui rendre hommage, la Nasa a réalisé une superbe vidéo.

Vingt ans après son lancement, Cassini est en passe de tomber… en panne d’essence. La sonde américaine, qui tourne en orbite autour de Saturne depuis 2004, n’a plus aucun espoir de revenir sur Terre. Elle s’apprête à mettre fin à ses jours en amorçant des manœuvres qui la feront plonger dans l'atmosphère de la planète gazeuse dès le 26 avril prochain. Mardi, l’agence spatiale a dévoilé ses plans, accompagnés d’une vidéo digne des plus grands blockbusters américains pour rendre hommage à Cassini.

Un clip hollywodien

Long de plus de trois minutes, le clip fait d’images de synthèses revient sur les remarquables exploits de la sonde dans le système saturnien, depuis le largage du module Huygens sur Titan en 2005,  à la découverte d'un vaste océan sous la surface glacée de la lune Enceladus en 2015. La vidéo, intitulée "Cassini’s Grand finale" (Le grand final de Cassini), évoque aussi "la fin spectaculaire" qui sera conclue quand "Cassini fera partie de la planète". Un euphémisme qui signifie, de manière plus cruelle, que la sonde va se désintégrer dans l’athmosphère "en s’approchant plus près de Saturne que jamais".

Entre Saturne et ses anneaux

Équipée de douze instruments scientifiques, la sonde effectuera le 26 avril la première descente dans l'espace inexploré de 2400 kilomètres séparant Saturne de ses anneaux. "Aucune sonde ne s'est aventurée dans cette région unique que nous allons tenter de traverser vingt-deux fois", a expliqué Thomas Zurbuchen, responsable adjoint de la direction des missions scientifiques de la Nasa. "Ce que nous apprendrons des dernières orbites de Cassini nous permettra de parfaire notre compréhension de la formation et de l'évolution des planètes géantes et des systèmes planétaires en général", complète-t-il.

Au plus près des nuages saturniens

La sonde commencera sa première manœuvre avec un dernier survol rapproché de Titan le 22 avril. Lorsqu’elle effectuera son dernier plongeon, le 15 septembre, Cassini continuera de transmettre les données de plusieurs de ses instruments jusqu’à la perte de signal.


"Cassini va faire certaines de ses observations les plus extraordinaires à la fin de sa longue vie", a prédit Linda Spilker, responsable scientifique de la mission au Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la Nasa à Pasadena en Californie. Grâce à cette dernière aventure, l'équipe espère obtenir des données précieuses sur la structure interne de Saturne et l'origine de ses anneaux. Les chercheurs espèrent aussi obtenir des images sans précédent, au plus près des nuages saturniens.

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