Réchauffement climatique : la Nasa veut mesurer la fonte des glaces par satellite

Réchauffement climatique : la Nasa veut mesurer la fonte des glaces par satellite

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ENVIRONNEMENT - La Nasa va lancer son laser en orbite afin d'analyser l'ampleur de la fonte des glaces sur la Terre provoquée par le réchauffement climatique.

L'agence spatiale américaine Nasa a prévu de lancer ce samedi son laser le plus avancé jamais placé en orbite, l'ICESat-2. Cette mission d'un milliard de dollars est destinée à révéler l'ampleur de la fonte des glaces sur une Terre frappée par le réchauffement climatique. Le satellite d'une demi-tonne doit être propulsé par une fusée Delta II depuis la base Vandenberg de l'US Air Force en Californie. La fenêtre de tir, de quarante minutes, doit s'ouvrir à 5h46 locales (12h46 GMT).


Cette mission est "extraordinairement importante pour la science", a relevé Richard Slonaker, responsable du programme ICESat-2 à la Nasa, à des journalistes. Car depuis près de dix ans l'agence ne disposait plus d'un instrument en orbite pour mesurer l'épaisseur des superficies recouvertes de glace à travers la planète. La mission précédente, ICESat, a été lancée en 2003 et s'est achevée en 2009. Grâce à elle, les scientifiques ont appris que la banquise s'affinait et  que les surfaces recouvertes de glace disparaissaient des régions côtières du Groenland et de l'Antarctique.

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Depuis, des relevés ont été effectués grâce à un avion dans le cadre d'une mission baptisée Operation IceBridge qui a survolé l'Arctique et l'Antarctique. Des "mesures de hauteur et des données sur l'évolution de la glace" ont été récoltées, a expliqué la Nasa. Mais une mise à jour est nécessaire de toute urgence.


L'utilisation croissante des sources d'énergie fossile par l'humanité entraîne une hausse constante des émissions de gaz à effet de serre, considérés  comme les principaux responsables du changement climatique. La température mondiale moyenne augmente année après année, les quatre années les plus chaudes des temps modernes ayant été enregistrées entre 2014 et  2017.

La couche de glace s'amenuise dans l'Arctique et le Groenland, accentuant le phénomène de hausse du niveau des océans qui menace des centaines de millions d'habitants des régions côtières du monde entier. Le tout nouveau ICESat-2 devrait aider les scientifiques à comprendre l'ampleur de la contribution de la fonte des glaces à la montée des océans. "Nous allons être capables de regarder spécifiquement la façon dont la  glace évolue sur une seule année", a relevé Tom Wagner, un chercheur du programme cryosphère (glace terrestre) de la Nasa.


La mission est censée durer trois ans mais le satellite dispose d'assez de carburant pour perdurer pendant une décennie, si ses responsables décidaient de  prolonger sa durée de vie.

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